9 Chants d’oiseaux de nuit d’une beauté sinistre

Les chouettes sont célèbres pour leurs hululements nocturnes, mais beaucoup d’autres oiseaux chantent aussi au clair de lune. En fait, les écosystèmes de la planète abritent une variété surprenante d’oiseaux nocturnes – des rossignols et des moqueurs aux râteaux des genêts, aux potoos et aux fouets – dont les voix peuvent être aussi obsédantes que les hululements d’un hibou.

La plupart de ces oiseaux chantent la sérénade nocturne depuis la préhistoire, et leurs airs d’après-nuit sont maintenant des éléments de base dans la bande sonore du crépuscule à l’aube de la nature. Sans les oiseaux de nuit, l’hymne du soir dans de nombreux endroits ne serait guère plus que le bruit de la circulation et les grillons.

Rien contre les criquets – ce sont aussi des musiciens talentueux. Mais si les criquets sont spécialisés dans le bourdonnement de la musique de fond, de nombreux oiseaux de nuit sont des voleurs de scènes. Sans la cacophonie diurne à laquelle ils doivent faire face, ils sont libres de briser le silence relatif de la nuit à chaque sifflement, trille éthérée ou cri démoniaque.

Comme les hiboux, ces oiseaux sont souvent entendus, mais pas vus. Cela peut les rendre difficiles à identifier, surtout ceux qui ont un répertoire important et diversifié. Si vous êtes envoûté par un ménestrel caché lors d’un voyage de camping – ou peut-être surpris par un autre à l’extérieur de la fenêtre de votre chambre – voici quelques indices pour vous aider à identifier l’artiste :

Oiseau moqueur du Nord (Amérique du Nord)

Il est une heure du matin. Pourrait-il vraiment y avoir une douzaine d’espèces d’oiseaux qui chantent dans votre jardin ? Peut-être, mais est-ce qu’ils chantent un à la fois ? Et vous vivez en Amérique du Nord ? Si oui, « ils » sont probablement un seul oiseau moqueur du Nord, Mimus polyglottos, à la recherche de l’amour.

Les oiseaux moqueurs du Nord sont parmi les meilleurs mimétiques de la Terre – une famille d’oiseaux du Nouveau Monde connue pour son étonnante capacité d’imitation. Ils imitent normalement leurs congénères comme les geais, les loriots et les éperviers, mais ce sont des imitateurs prolifiques, et ils se ramifient parfois pour faire écho à d’autres sons familiers, du coassement des grenouilles au grincement des portes des humains et aux alarmes des voitures.

Un oiseau moqueur peut apprendre 200 chansons dans sa vie, que les mâles arrangent en listes de chansons saisonnières pour l’automne ou le printemps. (Les deux sexes chantent, mais les mâles sont souvent plus voyants.) Bien qu’ils ne soient pas exactement nocturnes, les mâles non appariés peuvent chanter 24 heures sur 24 pendant la saison de reproduction – du printemps au début de l’été – surtout pendant la pleine lune.

Contrairement à de nombreux chanteurs de nuit, les moqueurs du Nord ne sont pas timides, choisissant souvent des perchoirs bien visibles comme une haute branche, un poteau ou un fil de fer. Ils ne sont pas difficiles à identifier à vue, surtout si vous pouvez voir la longue queue et les taches blanches sur les ailes. Il peut être plus difficile de se fier au son, mais voici un exemple de revue d’oiseaux moqueurs nocturnes en Virginie :

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Rossignol commun (Europe, Asie, Afrique)

Beaucoup de gens considèrent les chants de rossignols comme « les plus beaux produits par toutes les espèces d’oiseaux », écrit l’association caritative britannique Wildscreen, avec « des phrases douces, des séquences de type flûte ou des notes riches et de haute qualité » mélangées à des ballades robustes. Les rossignols ont longtemps servi de symboles littéraires à des écrivains tels que Homère, Ovide, Chaucer et Shakespeare, et dans l’Angleterre victorienne, des fêtes en plein air étaient parfois organisées juste pour les entendre chanter.

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L’espèce se reproduit entre avril et juillet en Afrique du Nord, en Europe, au Moyen-Orient et en Asie centrale, puis migre vers les régions tropicales d’Afrique pour l’hiver. Elle est réputée pour sa timidité et a tendance à chanter à l’abri des buissons ou des fourrés denses. Seuls les rossignols mâles chantent – ils peuvent maîtriser plus de 200 chants différents – et ceux qui se produisent les soirs de printemps et d’été sont des célibataires qui espèrent faire la cour à un partenaire.

Les rossignols étaient autrefois communs en Grande-Bretagne, mais ils ont été durement touchés par la perte d’habitat, le nombre de ces animaux ayant chuté de 57 % entre 1995 et 2009. Ils sont toujours abondants ailleurs, avec 41 millions d’adultes en Europe et 81 millions dans l’Ancien Monde. Voici un extrait d’une personne qui chante la nuit en Allemagne :

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Volonté du fouet de l’Est (Amérique du Nord et centrale)

Comme le rossignol de l’Ancien Monde, la volonté du fouet de l’Est américain a longtemps inspiré les humains avec son opéra nocturne. De nombreux poètes, auteurs, cinéastes et musiciens ont intégré son nom et/ou son appel dans leur œuvre, notamment Washington Irving, H.P. Lovecraft, Robert Frost, William Faulkner, Frank Capra et Hank Williams, pour n’en citer que quelques-uns. Et pour tous ceux qui ont entendu le chant de l’âme d’une volonté de fouet s’écoulant dans une forêt, il n’est pas étonnant que cet oiseau soit la mascotte des nuits d’été américaines.

Au printemps et en été, l’engoulevent se reproduit dans les forêts de feuillus ou mixtes de l’est des États-Unis et du sud du Canada. Le jour, elles dorment secrètement sur le sol, où leur plumage se fond dans la litière de feuilles, puis s’aventurent à manger des insectes au crépuscule et les nuits de lune. Leur nom est une onomatopée (vaguement) pour leur cri, que les mâles répètent parfois pendant des heures en période de reproduction. « Le chant peut sembler s’éterniser », selon la société Audubon, qui note qu' »un observateur patient a déjà compté 1 088 coups de fouet donnés rapidement sans pause ».

Voici un exemple enregistré dans l’ouest du Vermont :

En plus de l’engoulevent boisé de l’Est, l’Amérique du Nord abrite également plusieurs espèces apparentées comme la veuve de l’engoulevent boisé, l’épervier de nuit et l’engoulevent boisé du Mexique. Ces espèces font toutes partie d’une grande famille d’oiseaux appelée « oiseaux de nuit », qui comprend des dizaines d’espèces nocturnes dans le monde entier.

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Grand potoo (Amérique du Sud et centrale)

Dans les forêts tropicales du sud-est du Mexique à la Bolivie, le silence de la nuit est périodiquement interrompu par un lent gémissement guttural, un peu comme un chat en colère. C’est l’appel d’un grand potoo, l’une des sept espèces de potoo*, tous insectivores nocturnes des néotropiques. Il se cache dans les arbres le jour, utilisant un camouflage ridiculement bon pour imiter les branches cassées. Malgré sa ressemblance avec les hiboux, il appartient à un groupe d’oiseaux différent, les caprimulgiformes, ainsi que les engoulevents et autres oiseaux nocturnes.

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Le grand potoo vocalise principalement les nuits de lune, produisant un « BUAAaa assez bruyant et bourru » à intervalles bien espacés, selon le zoologiste Steven Hilty. Ce bref appel n’est peut-être pas un « chant » au sens technique du terme, mais il reste un exemple unique de l’envoûtement que peuvent exercer les oiseaux de nuit. Écoutez par vous-même dans cette vidéo du Brésil :

Sans vouloir trop s’attarder sur les potoos, il vaut la peine d’écouter pendant sept secondes un autre membre très différent de cette étrange famille d’oiseaux. Selon le laboratoire d’ornithologie de Cornell, le potoo commun émet « l’un des sons les plus beaux et les plus obsédants des tropiques américains », et il mérite une place de choix dans cette liste :

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Rouge-gorge européen (Europe, Asie, Afrique)

Les merles d’Europe ont tendance à tenir un territoire, et donc à continuer à chanter, toute l’année. Ils ne sont pas naturellement nocturnes, mais ils sont bien adaptés au crépuscule. Ils ont donc tendance à être les premiers oiseaux à chanter à l’aube et les derniers à s’arrêter après le crépuscule. Et comme leur synchronisation est largement basée sur les niveaux de lumière, les rouges-gorges peuvent facilement être trompés par les lumières électriques.

« En fait, le merle est le chanteur nocturne le plus commun dans les villes et les jardins de Grande-Bretagne », écrit la Société royale pour la protection des oiseaux (RSPB), en notant que les merles insomniaques au Royaume-Uni sont souvent confondus avec les rossignols. Des chants nocturnes similaires ont également été signalés chez d’autres espèces non nocturnes telles que les merles, mais ils semblent particulièrement répandus chez les merles européens.

Comme le biologiste Davide Dominoni l’a déclaré à la BBC en 2015, les lumières urbaines peuvent convaincre les rouges-gorges que la journée ne se termine jamais – et leur chant supplémentaire n’est pas nécessairement inoffensif. « Chanter est un comportement coûteux ; cela demande de l’énergie », a-t-il déclaré. « Donc en augmentant leur production de chansons, il pourrait y avoir des coûts énergétiques. » La réduction de la pollution lumineuse peut aider, bien que des recherches aient montré que le bruit de la ville pendant la journée peut aussi pousser les rouges-gorges à chanter la nuit.

Voici à quoi ressemble la chanson d’un merle européen :

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Grande fauvette des roseaux (Europe, Asie, Afrique)

De nombreuses fauvettes des roseaux et des carex « chantent beaucoup pendant la nuit » en période de reproduction, écrit la RSPB, en référence à un ensemble d’espèces du genre Acrocephalus. Ces petits oiseaux chanteurs insectivores sont originaires d’Europe occidentale et d’Afrique, d’Asie et d’Océanie, et certains vivent jusqu’à Hawaï et Kiribati à l’est.

Une espèce très répandue, la grande fauvette des roseaux, se reproduit sur le continent européen et en Asie au printemps et en été, puis migre vers l’Afrique subsaharienne pour l’hiver. Les mâles attirent les femelles avec un chant puissant qui dure entre 20 secondes et 20 minutes non stop, et qui peut être entendu jusqu’à 450 mètres de distance. Voici un extrait d’un chant nocturne dans une zone humide japonaise, enregistré en juin 2015 :

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Héron de nuit à couronne noire (Amériques, Europe, Asie, Afrique)

Les hérons habitent tous les continents sauf l’Antarctique, et chassent généralement de petits animaux aquatiques près des zones humides ou des sources d’eau. Au moins 65 espèces sont reconnues dans le monde entier, dont certaines ont une vision nocturne suffisamment bonne pour continuer à chasser après le coucher du soleil. Cependant, pour sept espèces, la vie nocturne a été si lucrative qu’elles sont maintenant essentiellement nocturnes, formant un groupe d’oiseaux divers et cosmopolite connu sous le nom de hérons de nuit.

Les hérons de nuit sont petits par rapport aux hérons, mais cela ne semble pas entraver leurs aptitudes à la chasse. L’une des espèces les plus connues est le bihoreau à couronne noire, une espèce opportuniste qui se nourrit partout en Amérique du Nord (y compris dans la plupart des États-Unis) ainsi qu’en Amérique du Sud, en Afrique et en Eurasie. Il peut vivre dans de nombreuses zones humides, nidifiant en colonies mais souvent seul à la recherche de nourriture. Ses cris staccato ne sont pas exactement des chants, mais ils ajoutent néanmoins une ambiance effrayante à ses habitats après la tombée de la nuit, allant de divers croassements et aboiements à un kwok ! bruyant souvent entendu au crépuscule ou pendant la nuit :

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L’engoulevent eurasien (Europe, Asie, Afrique)

L’engoulevent eurasien est une voix emblématique des soirées d’été dans une grande partie de l’Europe, de l’Afrique du Nord et de l’Asie. Comme les engoulevents et autres nightjars, il fait partie de l’ordre des oiseaux appelés caprimulgiformes, du latin « goat sucker ». Un ancien mythe suggère que les nightjars volent le lait de chèvre la nuit, mais ce n’est pas le cas. La croyance viendrait de la large bouche des oiseaux et de leur habitude de se nourrir à proximité des animaux au pâturage.

Les nightjars utilisent en fait leur large bouche pour manger des insectes et chanter, le plus souvent au crépuscule et à l’aube, selon la RSPB, mais aussi parfois pendant la nuit. Le mot « engin de nuit » désigne le cri strident ou le bourdonnement du mâle, qui peut contenir jusqu’à 1 900 notes individuelles par minute. Voici un exemple de 10 secondes :

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Rail noir (Amériques)

Les raies sont une famille d’oiseaux terrestres, originaires de divers habitats sur tous les continents sauf l’Antarctique. De nombreuses espèces cherchent refuge dans des marais ou des forêts à la végétation dense, dont certaines sont connues pour leurs bruits nocturnes distinctifs.

De la taille d’une souris, le minuscule râle noir vit dans les marais côtiers de régions dispersées des Amériques, avec des populations regroupées en Californie, sur la côte du Golfe des États-Unis, dans les Caraïbes et au Chili. Il est secret et rarement vu, mais on l’entend souvent tard dans la nuit avec un cri de ki-ki-doo. Ci-dessus, un exemple de Port Aransas, au Texas.

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Cette liste n’est qu’un petit échantillon des oiseaux qui font du bruit la nuit. Dans le monde entier, de nombreuses autres espèces vivent également au clair de lune, s’adonnent à la nocturne ou émettent des sons subtils lors de leur migration après la tombée de la nuit.

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