Comment les Néandertaliens ont fabriqué la toute première colle il y a 200 000 ans

La plus ancienne colle connue au monde a été fabriquée par les Néandertaliens. Mais comment l’ont-ils fabriquée il y a 200 000 ans ? Les archéologues de Leyde ont découvert trois manières possibles et ont publié leurs découvertes dans Scientific Reports, le 31 août.

Une lance de Néandertal est principalement composée de deux parties, un morceau de silex pour la pointe et un bâton pour le manche. Mais un aspect est souvent négligé, et a récemment laissé les archéologues perplexes : la colle qui fixe la pointe à la tige. Pour cela, les Néandertaliens ont utilisé du goudron provenant de l’écorce de bouleau, un matériau dont les chercheurs pensaient souvent qu’il était complexe et difficile à fabriquer.

Réplique de la construction de la lance de Neandertal (Crédit : Diederik Pomstra)

Réplique de la construction de la lance de Neandertal (Crédit : Diederik Pomstra)

Trois méthodes

Les archéologues de Leyde ont maintenant montré que cette hypothèse n’était pas fondée. Dirigés par Paul Kozowyk et Geeske Langejans, les chercheurs ont découvert pas moins de trois façons différentes d’extraire le goudron de l’écorce de bouleau. Pour la méthode la plus simple, il suffit d’un rouleau d’écorce et d’un feu ouvert. Cela a permis aux Néandertaliens de produire la première colle il y a déjà 200 000 ans.

Archéologie expérimentale

Les chercheurs ont fait cette découverte surprenante en se mettant au travail avec les seuls outils et matériaux que possédait Neandertal. Ils ont eu recours à l’archéologie expérimentale car la préservation des adhésifs anciens est incroyablement rare et il n’existe aucune preuve archéologique directe sur la façon dont le goudron était fabriqué au Paléolithique. Dans de telles situations, l’archéologie expérimentale offre une fenêtre sur le passé qui n’existerait pas autrement.

Représentation de l'augmentation de la complexité de chaque méthode et de l'augmentation associée du rendement en goudron et de la diminution du contrôle de la température nécessaire.

Représentation de l’augmentation de la complexité de chaque méthode et de l’augmentation associée du rendement en goudron et de la diminution du contrôle de la température nécessaire. (Crédit : P.Kozowyk et al)

Contrôle de la température

Lors de précédentes tentatives expérimentales, les chercheurs n’ont réussi à extraire que de petites quantités de goudron de l’écorce de bouleau, ou alors ils n’ont rien obtenu du tout », explique Kozowyk. On pensait que cela était dû au fait que le feu devait être contrôlé dans une plage de température étroite. Cependant, nous avons découvert qu’il existe d’autres moyens de produire du goudron, et que certains fonctionnent même avec une variation de température importante. Ainsi, le contrôle précis de la température du feu n’est pas aussi important qu’on le pensait au départ ».

Du simple au complexe

Kozowyk et ses collègues montrent que les Néandertaliens ont découvert la production de goudron en combinant les connaissances et les matériaux existants. Les Néandertaliens ont peut-être commencé avec une méthode simple qui ne nécessitait que du feu et de l’écorce de bouleau, et ont ensuite adopté une méthode plus complexe pour obtenir des rendements plus élevés de goudron.

(A) Le plus grand des deux morceaux de goudron trouvés à Königsaue (crédit photo : Landesamt für Denkmalpflege und Archäologie Sachsen-Anhalt, Juraj Lipták) comparé à (B) le rendement maximum de goudron produit avec la méthode de la structure surélevée (RS 7).

(A) Le plus grand des deux morceaux de goudron trouvés à Königsaue (crédit photo : Landesamt für Denkmalpflege und Archäologie Sachsen-Anhalt, Juraj Lipták) par rapport à ( B) le rendement maximal du goudron produit avec la méthode de la structure surélevée (RS 7). (Crédit : P.Kozowyk et al)

Image du haut : Goudron recueilli dans un conteneur d’écorce de bouleau lors de l’expérience du rouleau de fosse, une technique qui utilise des braises incandescentes placées sur un rouleau d’écorce dans une petite fosse. (Crédit image : Paul Kozowyk/ The Seeker )

Référence :

P. R. B. Kozowyk, M. Soressi, D. Pomstra, G. H. J. Langejans. Méthodes expérimentales pour la distillation à sec de l’écorce de bouleau au Paléolithique : implications pour l’origine et le développement de la technologie des adhésifs Neandertal. Rapports scientifiques, 2017 ; 7 (1) DOI : 10.1038/s41598-017-08106-7

L’article, intitulé à l’origine « Comment les Néandertaliens ont fabriqué la toute première colle », a été publié sur Science Daily.

Source : Université de Leyde. « Comment les Néandertaliens ont fabriqué la toute première colle. » ScienceDaily. ScienceDaily, 31 août 2017. www.sciencedaily.com/releases/2017/08/170831093424.htm

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