Des mini-armes enseignent aux enfants des techniques de survie en Oregon

Les chercheurs pensent que certaines armes trouvées sur le site de Par-Tee dans l’Oregon, aux États-Unis, ont été fabriquées à dessein pour les petites mains afin de former les enfants et les jeunes aux compétences de la vie courante. Ces armes pour enfants ont été soigneusement conçues pour apprendre aux futurs adultes comment survivre.

Les chercheurs ont trouvé des atlas (anciennes armes de lancer de fléchettes) de différentes tailles parmi les artefacts récupérés sur le site habité par les Amérindiens de 100 à 800 après JC. Ils pensent que les armes étaient fabriquées pour s’adapter spécifiquement aux mains des utilisateurs. Il semble que certains des utilisateurs étaient des enfants.

Une reconstruction d'un atlas de Par-Tee. (illustration par Emily Hull)

Une reconstruction d’un atlas de Par-Tee. (illustration par Emily Hull)

Fabrication de mini armes pour enseigner les compétences de la vie courante

Robert Losey, professeur d’anthropologie à l’université d’Alberta et auteur principal de l’étude publiée dans l’Antiquité, a déclaré dans un communiqué de presse : « En gros, ils ont réduit la taille de leurs atlas pour qu’ils soient plus facilement utilisables avec de petites mains. Cela a aidé les enfants à maîtriser l’utilisation de ces armes ».

Et la création des armes n’a pas été simple non plus ; le professeur Losey l’a expliqué à Ancient Origins :

« L’élaboration de ces atlas a clairement été réalisée par des personnes hautement qualifiées. Il aurait été très difficile de les fabriquer – les gens les taillaient en os de baleine avec des outils en pierre. Les atlas sont très symétriques et de construction légère. Je pense qu’ils ont été fabriqués par des adultes très compétents en matière de sculpture et d’utilisation des atlas. Les plus petits pourraient bien avoir été fabriqués par des membres adultes de la famille pour leurs enfants ».

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M. Losey a également déclaré dans le communiqué de presse : « Lorsque j’ai tenu les plus petites poignées de l’atlas dans mes propres mains, il était évident qu’elles étaient trop petites pour des mains d’adultes ». Même en tenant compte des différences de sexe, de masse corporelle et de taille, les chercheurs affirment que les petits atlas qu’ils ont trouvés étaient clairement destinés aux enfants.

Les poignées Atlatl récupérées sur le Par-Tee, mettant en évidence la différence de taille entre certains des objets. (Losey et al.)

Les poignées Atlatl récupérées sur le Par-Tee, mettant en évidence la différence de taille entre certains des objets. (Losey et al.)

Une clé pour la survie

Les chercheurs pensent que la raison pour laquelle les adultes se seraient donné tant de mal pour créer des armes spéciales pour les enfants était d’ordre pratique : les enfants devaient apprendre à chasser. Et avant d’avoir des arcs et des flèches, les Amérindiens de Par-Tee avaient des atlas. Cela signifie qu’il était important pour la chasse et donc pour la survie d’apprendre à utiliser ces armes.

Il semble que l’environnement était plein de possibilités de chasse si une personne devenait experte dans l’utilisation d’un atlas, comme l’a dit Losey à Ancient Origins :

« Les animaux chassés avec ces atlas étaient probablement très divers. Les habitants du site chassaient l’élan et le cerf, qui auraient tous deux pu être capturés à l’aide des atlantes. Mais la plupart des animaux du site sont des phoques aquatiques, des otaries, des loutres et de nombreuses espèces d’oiseaux. Tous ces animaux auraient pu être chassés avec les atlantes ».

Rendu en 3D d'un chasseur amérindien préhistorique portant des fourrures, un atlas et une lance alors qu'il traque un bison dans une vallée enneigée des montagnes Rocheuses. (Daniel /Adobe Stock)

Rendu en 3D d’un chasseur amérindien préhistorique portant des fourrures, un atlas et une lance alors qu’il traque un bison dans une vallée enneigée des montagnes Rocheuses. ( Daniel /Adobe Stock)

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En tant qu’objets de formation, les petits atlas « fournissent certaines des plus anciennes preuves archéologiques de l’enfance amérindienne dans la région, mais ouvrent également une fenêtre sur la façon dont les peuples anciens formaient leurs enfants aux compétences essentielles de la vie courante », selon les chercheurs.

Artefacts du site Par-Tee

Le site de Par-Tee est situé sur la côte nord de l’Oregon. Les populations amérindiennes parlant le chinookan et le salish l’appelaient leur maison. Il a été fouillé dans les années 1960 et 1970, mais les nombreux artefacts retrouvés sur le site de Shell Midden ont été pour la plupart oubliés depuis lors.

Peinture de Paul Kane montrant un enfant Chinookan ayant la tête aplatie et un adulte après le processus. (Domaine public)

Peinture de Paul Kane montrant un enfant Chinookan ayant la tête aplatie et un adulte après le processus. ( Domaine public )

Pour vous donner une idée de l’immensité de la collection, des excavateurs ont déterré plus de 7 000 outils, ainsi que des sépultures et des foyers, dans et autour du milieu des coquillages. Parmi les artefacts non analysés, plus de 90 sont liés à des atlas. Il s’agit notamment de fragments sculptés dans des os de baleine et de poids qui auraient été utilisés pour contrebalancer l’atlas et augmenter la force d’une fléchette.

Et même le plus petit atlas d’un enfant a de la puissance derrière lui – le communiqué de presse note que « Des expériences précédentes utilisant de petits atlas ont montré qu’ils peuvent efficacement propulser une fléchette à environ 30 mètres [98.43 ft.].” Ces atlas n’étaient probablement pas des jouets, mais des armes fonctionnelles.

Lancer de lance Atlatl. Un élève de sixième année de la région d'Anchorage apprend à utiliser un atlas au Campbell Creek Science Center sous la supervision de l'archéologue Robert King. (Gleason the Bureau of Land Management in Alaska/ CC BY 2.0)

Lancer de lance Atlatl. Un élève de sixième année de la région d’Anchorage apprend à utiliser un atlas au Campbell Creek Science Center sous la supervision de l’archéologue Robert King. (Gleason the Bureau of Land Management in Alaska/ CC BY 2.0 )

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Losey a déclaré à Ancient Origins qu’il serait intéressant de retourner à Par-Tee à l’avenir pour voir ce qu’il y a d’autre sous le sol, « mais seulement après que les collections existantes aient été analysées en profondeur. Les collections existantes du site sont énormes et largement inédites. Il ne semble pas judicieux de faire plus de travail sur le site tant que ce matériel n’est pas bien documenté ».

Et il n’a pas manqué de souligner que « le plus important, c’est que davantage de travaux sur le site ne devraient être effectués que si les groupes amérindiens de la région soutiennent ces travaux et les trouvent utiles ».

Signes de jeunesse oubliée

Les chercheurs nous rappellent également que les preuves de la façon dont une société a préparé un enfant à la vie adulte ne sont pas faciles à remarquer ou à explorer dans les archives archéologiques. Comme l’a dit Losey à « Ancient Origins » :

« La manière dont les gens acquièrent les compétences essentielles dont ils ont besoin pour vivre leur vie n’est souvent pas examinée dans le domaine de l’archéologie. Ce projet se concentre réellement sur la manière dont la compétence avec un atlas a été construite il y a environ 2000 ans, ce qui impliquait l’utilisation d’équipements réduisant la taille des objets afin que les enfants puissent les manipuler. Cette stratégie est utilisée aujourd’hui dans de nombreux sports, mais semble avoir une histoire très profonde ».

Cette vision plus large rend l’étude actuelle encore plus significative.

Image du haut : Des parents amérindiens ont fabriqué des mini-armes pour enseigner à leurs enfants des compétences vitales. Source : mmilliman /Adobe Stock

Par Alicia McDermott

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