La culture de la hache de guerre : Reconstituer l’époque des crânes écrasés

Observer les stades de développement des cultures néolithiques de la vieille Europe a toujours été une tâche difficile pour les archéologues et les chercheurs. Remonter aussi loin dans le temps dans l’espoir de reconstituer un tableau détaillé est une tâche qui nécessite des décennies de travail acharné. La compréhension des secrets énigmatiques de la culture de la Hache de guerre, qui a prospéré dans les zones côtières du sud de la Scandinavie et qui est considérée comme l’une des cultures chalcolithiques les plus importantes et les plus intrigantes d’Europe, peut nous aider à mieux comprendre la migration indo-européenne et le remplacement des cultures de la vieille Europe.

Se propageant lentement vers le nord et atteignant les côtes de la Scandinavie, cette culture a apporté avec elle de nombreuses innovations et de nouveaux traits culturels qui étaient emblématiques des Indo-Européens. Mais quelle était leur relation avec les habitants indigènes de ces régions ? Et la culture de la hache de guerre a-t-elle défini l’avenir des peuples germaniques ? Essayons de le découvrir !

Hache de bateau néolithique de Boberow, au Musée archéologique du Land de Brandebourg dans la galerie de l'âge de pierre. (Wolfgang Sauber / CC BY-SA 4.0)

Hache de bateau néolithique de Boberow, au Musée archéologique du Land de Brandebourg dans la galerie de l’âge de pierre. ( Wolfgang Sauber / CC BY-SA 4.0 )

Origines anciennes de la culture des haches de combat

La culture de la hache de guerre est considérée comme une ramification de la culture plus large de la Corded Ware . Cette dernière est considérée comme l’un des horizons archéologiques les plus cruciaux de l’Europe. Elle est apparue à la toute fin du Néolithique (fin de l’âge de la pierre), a prospéré à l’âge du cuivre et a décliné au début de l’âge du bronze. L’un des aspects caractéristiques de la culture de la corderie est la grande étendue de terre sur laquelle elle s’est répandue. À son apogée, elle s’étendait sur la plupart des régions d’Europe centrale, du Nord et de l’Est.

En termes historiques et archéologiques, la culture de la corderie est cruciale. Elle est apparue comme une ramification de la culture Yamnaya, qui est aujourd’hui considérée comme la source des proto-indo-européens et de leur langue. Ainsi, à mesure que la culture Corded Ware s’est étendue vers l’est et le nord, elle a déplacé les populations proto-indo-européennes d’Europe et a apporté avec elle une nouvelle langue et une technologie avancée. Ces migrations ont créé un nouveau monde qui allait remodeler le cours de l’histoire.

Les chercheurs ont utilisé l'ADN génomique extrait des restes du squelette d'un individu mâle associé à la culture néolithique des haches de combat pour essayer de comprendre l'ascendance génomique de la culture scandinave et sa relation avec la culture plus large des Corded Ware. (Jonas Karlsson / Östergötlands Museum)

Les chercheurs ont utilisé l’ADN génomique extrait des restes du squelette d’un individu mâle associé à la culture néolithique des haches de combat pour essayer de comprendre l’ascendance génomique de la culture scandinave et sa relation avec la culture plus large des Corded Ware. ( Jonas Karlsson / Östergötlands Museum )

La culture des haches de combat s’est lentement formée dans les régions du sud de la péninsule scandinave, vers 2 800 avant J.-C. Son origine se trouve dans la culture de la Corded Ware. Il est facile d’imaginer comment ce développement a pu se produire : après avoir atteint la Baltique, ces peuples ont pu naviguer jusqu’en Scandinavie, où, par un isolement partiel, ils ont développé une culture légèrement différente de la Corded Ware originale. Au départ, les peuples de Battle Axe ont remplacé la culture antérieure de Funnelbeaker qui a longtemps prospéré dans le centre-nord de l’Europe.

La culture de Funnelbeaker était marquée par sa poterie et son élevage particuliers, ainsi que par des rituels religieux complexes. Aujourd’hui, on s’accorde à dire qu’elle était d’origine proto-européenne, contrairement à la culture migrante des Battle Axe. Il est presque certain que l’assimilation de la culture Funnelbeaker a été un processus relativement rapide, qui a peut-être duré un siècle et pas plus. Si les migrations de masse et le déplacement génétique progressif ont certainement joué un rôle important dans ce processus, certains chercheurs – notamment la célèbre Marija Gimbutas – ont déclaré qu’une relation politique entre les indigènes et les intrus a contribué à une « morphose » culturelle plus rapide dans la culture plus large de Battle Axe.

Exemple d'un Funnelbeaker, Skarpsalling vessel, Danemark, 3200 BC (CC BY-SA 3.0)

Exemple d’un Funnelbeaker, Skarpsalling vessel, Danemark, 3200 BC ( CC BY-SA 3.0 )

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Un des éléments clés de la diffusion et de l’influence de la culture des Haches de guerre est leur cohabitation avec une autre culture indigène de Scandinavie – les Pitted Ware. Cette dernière était une culture largement pacifique de sociétés de chasseurs-cueilleurs, s’épanouissant le long de la côte et dépendant des ressources maritimes. Elle a réussi à coexister avec la culture des haches de combat pendant environ trois siècles ou plus, avant d’être finalement submergée et assimilée.

Qu’est-ce qui a rendu la culture de la hache de guerre si unique et si réussie ?

La culture des haches de combat a toujours été un sujet de grand intérêt dans le monde de l’archéologie, et en particulier pour les chercheurs suédois qui ont consacré beaucoup de recherches à cette période. L’une des contributions majeures dans ce domaine a été présentée en 1933 par le chercheur de Lund John Elof Forssander, dont la thèse de doctorat a introduit des facteurs déterminants majeurs sur le sujet. C’est à cette époque qu’apparaissent les noms distinctifs de la culture – Battle Axe et Boat Axe culture. Mais d’où viennent ces noms ?

La réponse se trouve dans la forme caractéristique des têtes de hache associées à cette culture. À ce jour, plus de 3 000 têtes de hache ont été découvertes en Scandinavie, dont un grand nombre sur des sites funéraires. Ces haches sont de loin l’aspect le plus caractéristique de cette culture, et son trait d’identification. Elles sont le plus souvent fabriquées en pierre de silex polie, habilement travaillée dans une forme précise et incurvée ressemblant à un bateau. Les têtes de hache, même si elles sont en pierre, mettent en évidence un immense savoir-faire artisanal et donnent un aperçu clair des technologies de pointe que cette culture a apportées avec elle.

Gobelet Cord Ware, plus poterie Boat Axe Culture, haches en pierre, au Musée d'histoire estonienne. (CC BY 3.0)

Gobelet Cord Ware, plus poterie Boat Axe Culture, haches en pierre, au Musée d’histoire estonienne. ( CC BY 3.0 )

Les têtes de hache sont presque exclusivement à double tête et certains exemples montrent un grand souci du détail. Il est probable que ces têtes avaient une signification rituelle et étaient très certainement un symbole de statut au sein de la société. Les têtes de hache rituelles qui ont été trouvées sont souvent travaillées dans de la pierre noire avec des côtés anguleux et une lèvre prononcée, ainsi qu’un bout écrasant arrondi. Les haches étaient déposées dans des sépultures en tant qu’objets funéraires et pouvaient avoir une signification rituelle ou funéraire, en plus d’être un symbole de statut pour celui qui les portait. Ces haches étaient sans aucun doute une arme mortelle qui donnait à la culture des haches de combat un avantage dans la guerre : de nombreux enterrements de l’époque présentent des blessures catastrophiques et écrasantes à la tête, d’où le nom de « Age of Crushed Skulls ».

Un autre aspect pour lequel la culture de la Hache de guerre est connue sont ses coutumes d’enterrement. Environ 250 enterrements distincts ont été découverts à ce jour en Scandinavie, tous partageant des traits identiques associés à cette culture. Les défunts étaient placés dans de petites tombes plates et simples sans l’utilisation de brouettes. Une orientation spécifique était suivie – du nord au sud – clairement due à une signification rituelle, les enterrements des hommes et des femmes étant différents : les femmes étaient placées sur le côté droit, tandis que les hommes étaient sur le côté gauche. Le défunt était accompagné de nombreux objets funéraires, dont, bien sûr, le plus important est une tête de hache de guerre. En outre, il y avait des outils en pierre comme des ciseaux et des haches de travail, des perles d’ambre, des armes en bois et des pointes de flèches, ainsi que des restes d’animaux sauvages. Les gobelets de poterie étaient également un objet funéraire populaire, avec de nombreuses découvertes documentées.

La découverte de Bergsgraven en 1953, lors de la construction d'une route à Linköping, en Suède, comprenait la tombe de ce qui était probablement une famille entière, comprenant un homme, une femme, un enfant et un chien, et des objets tels que des haches de combat. Cette découverte est actuellement exposée au musée d'Östergötlands. (Musée d'Östergötlands)

La découverte de Bergsgraven en 1953, lors de la construction d’une route à Linköping, en Suède, comprenait la tombe de ce qui était probablement une famille entière, comprenant un homme, une femme, un enfant et un chien, et des objets tels que des haches de combat. Cette découverte est actuellement exposée au musée d’Östergötlands. ( Östergötlands Museum )

Explorer l’âge des crânes écrasés

A partir de ces coutumes funéraires, les chercheurs ont pu discerner une différence significative entre le peuple de Battle Axe et le peuple Funnelbeaker. La raison principale en est que le trait caractéristique de la culture des Funnelbeakers était le mégalithisme. Jusqu’à l’arrivée des Indo-Européens, les peuples Funnelbeaker élevaient des structures mégalithiques complexes : de hautes pierres qui avaient une signification rituelle majeure. Beaucoup d’entre elles étaient des dolmens, des tombes de passage de pierres surélevées, dans lesquelles on procédait à des enterrements collectifs. Cela signifiait qu’il y avait beaucoup de morts en un seul endroit (dolmen), avec de nombreux biens funéraires. Cela indiquait une société collective qui vivait en grande partie à l’unisson. La culture de Battle Axe se distingue par l’accent mis sur les enterrements simples et uniques dans des tombes individuelles. Une fois que nous prenons en compte un élément guerrier évident tel que les haches de combat, nous pouvons en déduire que la culture des haches de combat était beaucoup plus individualiste, peut-être même tribale dans une large mesure.

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Lorsqu’il s’agit de colonies associées à la culture de la Hache de guerre, les choses se compliquent. On connaît aujourd’hui moins de 100 établissements fouillés, dont beaucoup n’ont pas une qualité de conservation substantielle. Cela est dû au fait que la plupart de ces vestiges sont situés sur des terres arables, les labours continus dissipant les restes. Néanmoins, un certain schéma peut être identifié : la plupart de ces établissements sont situés à l’intérieur des terres dans le sud de la Scandinavie, et très peu sont situés sur la côte. Cela nous indique que soit la côte était habitée par les peuples de la culture Pitted Ware, soit le peuple Battle Axe préférait des terres plus fertiles situées à l’intérieur des terres. En outre, la plupart des colonies de Battle Axe peuvent être considérées comme des communautés agricoles et sont souvent étroitement liées à des lieux de sépulture. Certains exemples montrent même que des maisons étaient situées autour d’un cimetière. Cela indique peut-être une forte culture de culte des ancêtres, qui était universelle dans toute l’Europe à l’époque.

Les preuves archéologiques et les données ADN des vestiges exposés au musée d'Östergötlands ont été cruciales dans l'étude de la Royal Society qui visait à identifier les origines de la culture des haches de combat. (Musée d'Östergötlands)

Les preuves archéologiques et les données ADN des vestiges exposés au musée d’Östergötlands ont été cruciales dans l’étude de la Royal Society qui visait à identifier les origines de la culture des haches de combat. ( Östergötlands Museum )

Mais même ainsi, la culture de Battle Axe présentait certaines similitudes avec les cultures qu’elle rencontrait. Elle aussi était largement basée sur des pratiques agricoles établies et un élevage maîtrisé. De multiples découvertes archéologiques ont confirmé que le blé et les céréales similaires étaient cultivés sur de petites parcelles individuelles, et que les colonies avaient tendance à se déplacer, en raison de la culture de ces cultures, ainsi que pour l’élevage du bétail. Un aspect sur lequel les chercheurs s’accordent est la preuve évidente de l’existence d’un commerce. Il semble que la culture de Battle Axe n’était pas entièrement guerrière, et qu’elle faisait du commerce avec les peuples du nord, où ils échangeaient les biens issus de l’élevage contre différents biens matériels. Ils maîtrisaient également l’utilisation des chevaux et des charrettes tirées par des bœufs, tout comme les peuples de la culture Funnelbeaker.

Une chose qui est cruciale pour la culture de Battle Axe, et l’impact qu’elle a eu sur l’avenir de la Scandinavie, c’est la navigation. Les caractéristiques distinctives de cette culture se sont rapidement répandues, et cela est apparemment dû à leurs compétences en matière de navigation. À l’époque, le niveau de la mer était plus élevé, ce qui leur permettait d’utiliser les voies navigables et les mers comme des routes facilement navigables pour se répandre et faire du commerce. Cela a donné naissance à une culture partiellement maritime qui a favorisé leur expansion géographique en Scandinavie et a contribué à l’expansion de leur économie par le biais du commerce. Les nombreux et nombreux pétroglyphes (gravures rupestres) datant de cette période, qui représentent des navires, le confirment.

Les haches de combat dites en forme de bateau sont typiques de la culture des haches de combat de Bornholm. Les récipients en poterie et les haches, les ciseaux et les flèches en silex sont également des cadeaux funéraires courants sur l'île de Bornholm. (Musée national du Danemark)

Les haches de combat dites en forme de bateau sont typiques de la culture des haches de combat de Bornholm. Les récipients en poterie et les haches, les ciseaux et les flèches en silex sont également des cadeaux funéraires courants sur l’île de Bornholm. ( Musée national du Danemark )

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La graine ancestrale des peuples germaniques

Le rôle de loin le plus crucial de la culture de la Hache de guerre est celui qu’elle a joué en tant qu’ancêtre des peuples germaniques. À leur arrivée en Scandinavie, vers 2 800 avant J.-C., ces peuples ont apporté avec eux les aspects culturels distincts des Indo-Européens, ainsi que la langue indo-européenne. En absorbant les cultures indigènes et en les fusionnant avec elles, ils ont combiné différents aspects culturels. C’est un élément nécessaire qui a contribué à faire entrer la Scandinavie dans l’âge de bronze nordique.

Aujourd’hui, l’âge du bronze nordique est considéré comme l’ère de civilisation ancestrale des peuples germaniques. Un détail intéressant pourrait facilement être le chaînon manquant entre la culture de la hache de guerre et l’identité ultérieure de l’âge du bronze nordique : le symbole de la hache de guerre. Sa forme distincte, et son utilisation rituelle évidente, pourrait signifier que la tête de hache était le symbole d’une divinité, tout comme Thor, dont le symbole principal était une tête de marteau ou parfois même une tête de hache, ou la divinité slave Perun, ou même le dieu finlandais Ukko. Se pourrait-il que les haches de la culture des haches de combat aient été le symbole d’une forme primitive de dieu du tonnerre ?

Plusieurs études génétiques complexes ont été menées sur les deux restes retrouvés lors de l’enterrement d’une hache de guerre afin de confirmer leur identité et d’en savoir plus sur la génétique des Indo-Européens en migration. Grâce à ces études d’ADN, il a été déduit que le mâle de la sépulture portait l’haplogroupe R1a. Le groupe R1a est l’haplogroupe paternel le plus commun des différentes cultures de Corded Ware et est largement attribué aux chasseurs-cueilleurs orientaux du mésolithique.

Le destin toujours changeant de la vieille Europe

Le temps est impitoyable quand l’histoire est en question. Il est facile d’écrire sur la disparition d’une culture et l’émergence d’une autre. Mais pour les peuples de cette époque lointaine, les choses étaient différentes. Il s’agissait de processus qui ont pris des centaines d’années pour s’achever, et les peuples primitifs plus faibles étaient souvent confrontés à la disparition et à l’assimilation, ce qui n’est jamais une chose agréable. Mais tel était le mode de vie dans l’Antiquité, qui se caractérisait par des migrations massives de peuples technologiquement avancés, dont les innovations et les compétences apportaient souvent un changement abrupt et spectaculaire dans la vie de cultures qui s’étaient développées pacifiquement pendant des centaines d’années. Et c’est ainsi que la propagation rapide des Indo-Européens a entraîné un changement irréversible pour la vieille Europe. Les cultures néolithiques d’origine ont dû fusionner avec les envahisseurs, tenter de résister ou disparaître complètement. C’est ainsi que l’avenir a été forgé et cimenté, un siècle à la fois.

Image du haut : On sait peu de choses sur la culture des haches de combat de l’âge néolithique, mais les archéologues et les chercheurs continuent d’appliquer les nouvelles technologies pour dresser un tableau plus complet. (Image, Haches de pierre au musée d’histoire locale de Turov). Source : Grigory Bruev

Par Aleksa Vučković

Références

Gheroghiu, D. 2009. Early Farmers, Late Foragers, and Ceramic Traditions : Les débuts de la poterie au Proche-Orient et en Europe. Cambridge Scholars Publishing.

Kane, N. 2016. L’âge de pierre viking : naissance de la culture de la hache. Éditions Spangenhelm.

Kipfer, B. A. 2000. Dictionnaire encyclopédique d’archéologie. Springer Science & Business Media.

Lemdahl, G. et Larsson, M. 2014. Chemins vers un nouveau monde. Oxbow Books.

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