La grotte de magie, de mystère et de prophétie de Mère Shipton

Selon la légende, l’une des femmes mystiques les plus célèbres d’Angleterre est née dans une grotte de Knaresborough, dans le Yorkshire. Le lieu de sa naissance, aujourd’hui connu sous le nom de Mother Shipton’s Cave, reste un site célèbre lié à des histoires de sorcières et de prophétie.

Un enfant solitaire et spécial

La mère Shipton est née sous le nom d’Ursula Southeil en 1488. Sa mère était Agatha Southeil, qui n’avait que 15 ans lorsqu’elle a donné naissance à Ursula. Ursula serait née très laide et grotesquement déformée. Sa tête était trop grande, ses joues étaient enfoncées, ses membres étaient tordus et ses yeux brillaient soi-disant comme des braises. Elle aurait également eu une dentition complète à sa naissance.

Les légendes disent qu’à sa naissance, des bruits terribles comme le tonnerre se faisaient entendre depuis la grotte. Selon les gens qui vivaient autour, c’était la preuve qu’Ursula était une fille du diable. Pendant les deux premières années de sa vie, sa mère l’a élevée dans cette grotte. Mais ensuite, Agatha s’est rendue dans un couvent et Ursula aurait été recueillie par une famille locale.

Une image que l'on dit être un portrait de la mère Shipton.

Une image que l’on dit être un portrait de la mère Shipton. Certaines personnes auraient entendu des bruits terribles à la naissance d’Ursula, qu’elles considéraient comme la preuve qu’elle était une fille du diable.

Ursula a grandi seule, concentrée sur son monde intérieur. Elle était très attachée à la nature, à la forêt et à ses propres pensées. On ignore quand ses visions prophétiques ont commencé. Toute sa vie a été liée à la grotte de Mother Shipton – le site où elle a exercé son métier, appris des choses sur les fleurs et les herbes, cherché des visions et, intentionnellement ou non, créé une mystérieuse légende sur elle-même.

La grotte de la mère Shipton.

La grotte de la mère Shipton . ( chris 論/ CC BY 3.0 )

La renommée de la sorcière locale

Peu importe la mauvaise réputation dont on l’a affublée, la réputation croissante d’Ursula en tant que sorcière en a fait une perspective attrayante pour de nombreux hommes. Elle est également devenue une personne populaire dans la société. Certains avaient peur d’elle, mais pour beaucoup, elle était comme un aimant.

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Ursula a finalement épousé Toby Shipton, un menuisier local, en 1512. Les habitants de la région ont dit qu’elle avait peut-être utilisé un philtre d’amour pour provoquer le mariage. Selon les sources, le mariage des Shipton était confortable et heureux. Bien qu’ils n’aient pas eu d’enfants, ils sont restés ensemble sans aucun scandale. Toby semblait accepter et comprendre les instincts « sorciers » de sa femme. Il était fier de ses compétences inhabituelles pour voir l’avenir aussi.

Gravure ancienne de la mère Shipton.

Gravure ancienne de la mère Shipton. ( Domaine public )

Les prophéties de la mère Shipton

La mère Shipton a vécu sous Henry VIII, la domination de l’Armada espagnole, l’empire monumental du sultan Soliman le Magnifique et les grandes « découvertes » du Nouveau Monde. Ses prophéties ont été parmi les sujets les plus discutés à la cour royale britannique du XVIIe siècle.

L’une des histoires les plus célèbres liées à la cour est celle du cardinal Wolsey (Mitred Peacock). Selon les visions de Mère Shipton, il verrait York sans l’atteindre. En 1530, Wolsey a perdu la faveur du roi et s’est mis en route pour trouver refuge dans le nord. Il était en vue de York lorsque Lord Percy est arrivé avec une convocation du roi le rappelant à Londres pour faire face à une accusation pour ses actions. Comment se fait-il qu’une femme qui n’avait pas de lien avec la cour l’ait su ?

Image de la mère Shipton et du cardinal Wolsey tirée de

Image de la mère Shipton et du cardinal Wolsey tirée de « Mother Shipton investigated : the result of critical examination in the British Museum Library of the literature relating to the Yorkshire sibyl. (1881) (Domaine public)

Mère Shipton était connue comme une personne ayant le don de clairvoyance. Elle écrivait ses prophéties, et peut-être était-elle aussi une guérisseuse. Elle était une conseillère très efficace qui aidait les gens de nombreuses façons. Ursula Shipton était célèbre, c’est pourquoi les gens venaient de loin pour se rendre à Knaresborough.

Elle a été avertie à plusieurs reprises que ses activités pourraient la conduire à être brûlée comme sorcière. Selon la légende, elle a un jour révélé certaines de ses visions à des personnes qui ont tenté de la faire chanter. Elle leur aurait dit que ce qu’elle voyait leur arriverait s’ils lui faisaient du mal. Personne n’a jamais décidé de traduire Mère Shipton en justice.

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La maison de la mère Shipton.

La maison de la mère Shipton. ( Domaine public )

La réputation de Mère Shipton en tant que sorcière et prophète est due au fait qu’elle a prédit les événements dans un avenir plus ou moins lointain. Dans ses visions, elle a vu l’avènement de Lady Jane Grey, l’exécution de Mary Queen of Scots et la défaite de l’Armada espagnole par Francis Drake. Les prophéties de Mère Shipton ont été publiées sous forme de livre pour la première fois en 1641. Dans l’une d’entre elles, elle dit

« Les voitures sans chevaux s’en vont, Et les accidents remplissent le monde de malheurs. Autour du monde, les pensées s’envoleront en un clin d’oeil… Sous l’eau, les hommes marcheront, chevaucheront, dormiront et parleront ; dans les airs, on verra les hommes, en blanc, en noir et en vert…. Le fer dans l’eau flottera, Aussi facilement qu’un bateau en bois. »

En 1665, Londres a souffert de la Grande Peste, un an plus tard le Grand Incendie en a détruit une grande partie. Samuel Peyps a écrit dans son journal « Voir – la parole de Mère Shipton est sortie ».

Certains de ses versets prophétiques décrivaient des navires de fer, des sous-marins et des avions. Des experts de ses écrits disent qu’elle a même vu l’internet dans ses visions, écrivant : « Dans le monde entier, les pensées des hommes voleront. Rapides comme le clignement d’un œil ».

La mère Shipton est morte en 1561 ou 1567. Elle a été enterrée dans un sol non consacré, peut-être près de Clifton. Pendant les 80 années qui suivirent, ses prophéties furent inédites, cachées, et son nom fut une source de crainte. Plus tard, on se souviendra d’elle comme d’une personne qui en savait plus que les autres, et les gens ont apprécié ses visions et ont cru qu’elles étaient toutes vraies.

L’héritage de la grotte de la mère Shipton

De nos jours, on pense que de nombreux faits de la vie de Mère Shipton ont été créés par Richard Head. Il était un éditeur de ses prophéties, mais sa publication a souffert du manque de détails biographiques sur la femme. Plusieurs décennies après sa mort, personne ne s’est souvenu de ces informations, et on dit donc qu’il les a créées. En même temps, Head était sûr que les prophéties étaient réellement écrites par Mère Shipton. Réelle ou non, elle est toujours un élément important du folklore anglais.

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Le Dropping Well, adjacent à la grotte de la vieille mère Shipton, sur la rive sud-ouest de la rivière Nidd à Knaresborough.

Le Dropping Well, adjacent à la grotte de la vieille mère Shipton, sur la rive sud-ouest de la rivière Nidd à Knaresborough. ( CC PAR SA 2.0 )

La grotte où Ursula est née a été un lieu de rencontres occultes pendant des siècles. On dit que la grotte de Mother Shipton est la plus ancienne attraction touristique d’Angleterre et elle reste populaire à ce jour. C’est également un site légendaire pour les personnes fascinées par le paganisme, la Wicca, etc. D’un point de vue scientifique, le puits pétrifiant situé près de la grotte de Mother Shipton est un endroit intéressant.

Depuis au moins 1630, les gens visitent ce curieux site en croyant que la sorcellerie était à l’œuvre au puits. Des ours en peluche, des chapeaux, des chaussettes et bien d’autres objets ont été placés dans l’eau et se sont transformés « comme par magie » en « pierre » en l’espace de trois à cinq mois. On sait aujourd’hui que ce processus bizarre est dû à l’évaporation et à une teneur en minéraux inhabituellement élevée dans l’eau.

Mother Shipton est également devenu un motif populaire pour des histoires au Royaume-Uni, en Australie et en Amérique du Nord, mais aussi dans de nombreux autres pays européens. De nouvelles variations de son histoire sont apparues aux XVIIe, XVIIIe et XIXe siècles.

De nombreux pubs et autres lieux publics portent également son nom. La mite Callistege mi, qui a l’air d’avoir été baptisée ainsi parce que ses ailes ont le profil d’une tête de sorcière. En 2017, les citoyens de Knaresborough ont érigé une statue de leur célèbre résidente, Mother Shipton.

Mère Shipton, papillon de nuit.

Mère Shipton, papillon de nuit. (CC BY 2.5 )

Image du haut : La grotte de la mère Shipton à Knaresborough, en Angleterre. Source : RobertChlopas /Adobe Stock

Par Natalia Klimczak

Mise à jour le 31 juillet 2020.

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