Le mystère de la Mary Celeste : Disparition de l’équipage d’un navire en état de navigabilité

Le 4 décembre 1872, un navire connu aujourd’hui sous le nom de Mary Celeste a été retrouvé à la dérive dans les mers agitées de l’Atlantique. Le navire était en pleine voile, en bon état de navigabilité et avec de nombreuses provisions, mais lorsqu’il a été arraisonné, il était complètement vide – l’équipage avait disparu sans laisser de traces. C’est un mystère qui perdure depuis plus de 135 ans.

En janvier 1885, un navire s’est écrasé sur le récif de Rochelois et a fait naufrage au large de l’île d’Haïti. Le capitaine, Gilman Parker, a vendu les droits de sauvetage au consul américain pour 500 dollars, et a fait une demande d’indemnisation pour la valeur présumée de la cargaison du navire. Ce fut la fin d’un des navires les plus tristement célèbres à avoir navigué sur les mers, le Mary Celeste . Cependant, c’est l’incident survenu 13 ans avant le naufrage du Mary Celeste par Parker qui en a fait l’un des mystères les plus durables de l’histoire .

Le Mary Celeste, 5 décembre 1872. ( Archiviste /Adobe Stock)

L’équipage du Mary Celeste

Le Mary Celeste était un brigantin marchand qui a été lancé sous l’immatriculation britannique en 1861 sous le nom d’Amazon. Sept ans plus tard, il est passé aux mains des Américains et a été rebaptisé « Mary Celeste ».

Le navire a continué à naviguer sans incident jusqu’à son voyage de 1872 de New York à Gênes. Le capitaine du navire était Benjamin Briggs, un homme dont on dit qu’il est un fervent abstinent d’alcool et un chrétien fervent. Le capitaine Briggs était également décrit comme un officier courageux qui n’abandonnerait pas son navire, sauf pour lui sauver la vie. Le second capitaine, Albert Richardson, était également considéré comme apte à commander, et était choisi par le capitaine Briggs. De plus, la femme du capitaine Brigg, sa fille en bas âge et six autres membres de l’équipage se trouvaient à bord du Mary Celeste.

L'équipage disparu du Mary Celeste. De gauche à droite : Benjamin Briggs, capitaine du Mary Celeste ; Albert C. Richardson, second ; Sarah Briggs, épouse de Benjamin Briggs ; Sophia Briggs, fille de Benjamin et Sarah Briggs

L’équipage disparu du Mary Celeste. De gauche à droite : Benjamin Briggs, capitaine du Mary Celeste ; Albert C. Richardson, second ; Sarah Briggs, épouse de Benjamin Briggs ; Sophia Briggs, fille de Benjamin et Sarah Briggs. (Domaine public)

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Vers la fin octobre 1872, le chargement de la cargaison du navire – 1701 barils d’alcool dénaturé toxique – a commencé. Le 7 novembre, le Mary Celeste quitte le port de New York et s’engage dans l’Atlantique. Le 4 décembre, le brigantin britannique Dei Gratia découvre le Mary Celeste naviguant sans but entre les Açores et le Portugal.

Qu’a-t-on trouvé sur le Mary Celeste ?

Après une inspection plus approfondie, l’équipage du Dei Gratia a découvert qu’il n’y avait personne à bord du Mary Celeste, et la dernière entrée dans le journal de bord du navire a été écrite le 24 novembre. Malgré cela, le navire était toujours en état de navigabilité, sa cargaison était encore largement intacte et son approvisionnement en nourriture et en eau était suffisant pour six mois.

Il a également été noté que l’équipage du Mary Celeste avait laissé derrière lui sa pipe pour fumer. Selon l’explication du capitaine du Dei Gratia, David Morehouse, c’était le signe que l’équipage avait quitté le navire dans la panique. De plus, l’unique canot de sauvetage du navire, ainsi que son chronomètre et son sextant, avaient disparu.

Un repas à moitié mangé laissé dans la cabine du navire et l’équipage de Dei Gratia embarquant sur le Mary Celeste. Le 5 décembre 1872. ( Archiviste /Adobe Stock )

Il a également été révélé lors du contre-interrogatoire d’Augustus Anderson (un marin du Dei Gratia) dans le cadre de l’enquête de l’Amirauté, que la drisse principale, une corde solide d’environ 8 cm de circonférence, a été trouvée cassée et suspendue sur le côté du Mary Celeste .

Qu’est-il vraiment arrivé à la Mary Celeste ?

A partir de ces éléments de preuve, un scénario possible peut être reconstitué sur ce qui a pu arriver au Mary Celeste : Quelque chose s’est produit sur le Mary Celeste qui a fait paniquer le capitaine, et il a ordonné à l’équipage de monter dans le canot de sauvetage et d’abandonner le navire. La drisse a alors été utilisée pour attacher le canot de sauvetage, et le capitaine et son équipage ont suivi le Mary Celeste pour voir ce qui allait lui arriver.

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La panique s’est avérée être une fausse alerte. Mais malheureusement pour le capitaine Briggs, sa famille et l’équipage, la drisse s’est rompue pendant une tempête et ils n’ont pas pu regagner le Mary Celeste.

Un mémorial à l'équipage du Mary Celeste, qui a disparu sans laisser de traces

Un mémorial à l’équipage du Mary Celeste, qui a disparu sans laisser de traces ( lost-at-sea-memorials.com)

Autres explications de l’abandon du Mary Celeste

Le scénario ci-dessus est peut-être l’une des explications les plus logiques et les plus plausibles de la disparition de l’équipage du Mary Celeste. Néanmoins, il n’y a pas eu de véritable consensus quant à la cause de la panique du capitaine Brigg, et de nombreuses théories ont été avancées. Selon un capitaine de mer, David Williams, le Mary Celeste a été abandonné à la suite d’un tremblement de mer, un phénomène relativement courant aux Açores.

Williams affirme que le séisme a provoqué le déversement de neuf barils d’alcool dénaturé. En conséquence, on craignait que les vapeurs d’alcool ne provoquent une explosion, ce qui a incité le capitaine à abandonner le navire. Bien qu’il y ait eu neuf barils vides lorsque le navire a été retrouvé, ils étaient tous en chêne rouge, un bois plus poreux que les autres barils de chêne blanc, et donc plus susceptibles de fuir. De plus, l’équipage qui a découvert le Mary Celeste n’a pas déclaré avoir senti d’émanations provenant de l’alcool et a déclaré que l’écoutille principale du navire était sécurisée – et non pas soufflée comme cela aurait pu être le cas par une vague de chaleur intense suite à une explosion.

Cependant, certains chercheurs pensent toujours qu’une explosion aurait pu se produire. Par exemple, le Dr Andrea Sella, un scientifique de l’UCL, a démontré qu’une explosion de type onde de pression aurait pu se produire sur le navire. Lorsqu’une vague spectaculaire de flammes se produit, elle est suivie par de l’air relativement froid, ne laissant derrière elle ni suie, ni trace de brûlure ou d’embrasement. Il est donc également possible qu’une flamme énorme, mais relativement inoffensive, ait terrifié le capitaine Briggs et l’ait poussé à abandonner le Mary Celeste.

Une autre théorie intrigante a été fournie par la documentariste Anne MacGregor, qui suggère que le capitaine faisait face à une mer agitée, un chronomètre défectueux et une pompe bouchée avant qu’il n’ordonne à tout le monde d’abandonner le navire. Cette combinaison peut avoir causé à Briggs des difficultés pour déterminer la quantité d’eau de mer dans la coque de son navire, qui était tellement remplie qu’une inspection visuelle n’a peut-être pas été utile, et une fois qu’il a repéré la terre ferme, il a peut-être pensé qu’il valait mieux abandonner le navire plutôt que d’attendre qu’il coule.

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Si les théories ci-dessus semblent plausibles, leur existence n’a pas empêché la diffusion de rumeurs et de spéculations sauvages concernant le sort final des membres de l’équipage. Au fil des décennies, diverses suggestions ont été faites, notamment la mutinerie de l’équipage ou le meurtre d’un équipage ivre par l’équipage du Dei Gratia, qui a trouvé le Mary Celeste. D’autres ont même suggéré la mort d’une pieuvre géante ou d’un calamar, l’enlèvement par des extraterrestres, ou que l’équipage soit tombé sur un navire abandonné contenant un trésor et ait déserté le Mary Celeste pour vivre heureux en Espagne.

Une peinture de la Mary Celeste en Amazone en 1861. ( Domaine public )

Si de nouvelles preuves sont mises en lumière à l’avenir, nous pourrons peut-être mieux comprendre ce qui est réellement arrivé au Mary Celeste lors de son voyage fatidique en 1872, et peut-être résoudre ce mystère une fois pour toutes.

Image du haut : Qu’est-il arrivé à l’équipage du Mary Celeste ? Source : artiste yougoslave /Adobe Stock

Par Ḏḥwty

Mise à jour le 10 septembre 2020.

Références

Blumberg, J., 2007. Navire abandonné : Le Mary Celeste. [Online] Disponible ici.

Collins, P., 2011. Ghost Ship. [Online] Disponible ici.

Lee, A., 2006. Résolu : Le mystère de la Mary Celeste. [Online] Disponible à l’adresse suivante : http://www.ucl.ac.uk/news/news-articles/inthenews/itn060522

Ricketts, B., 2014. Le mystère Mary Celeste. [Online] Disponible à l’adresse suivante : http://www.mysteriesofcanada.com/nova-scotia/mary-celeste/

Williams, D., 2015. Le Mary Celeste a été abandonné lors d’un tremblement de mer .. [Online] Disponible à l’adresse suivante : http://www.deafwhale.com/maryceleste/

www.maryceleste.net, 2015. Le Mary Celeste : Fait et non fiction. [Online] Disponible à l’adresse suivante : http://www.maryceleste.net/index.htm

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