Quatre critères pour identifier une roche

Qu’est-ce qu’un rocher, exactement ? Après réflexion et discussion, la plupart des gens conviendront que les roches sont des solides plus ou moins durs, d’origine naturelle et constitués de minéraux. Mais pour les géologues, tous ces critères ont des exceptions.

Tous les rochers sont-ils durs ?

Pas nécessairement. Certaines roches communes peuvent être grattées avec vos ongles, comme le schiste, la stéatite, la roche de gypse et la tourbe. D’autres peuvent être molles dans le sol, mais elles durcissent une fois qu’elles passent du temps dans l’air (et vice versa). Et il existe une gradation imperceptible entre les roches consolidées et les sédiments non consolidés. En effet, les géologues nomment et cartographient de nombreuses formations qui ne sont pas du tout constituées de roches. C’est pourquoi les géologues qualifient le travail avec les roches ignées et métamorphiques de « géologie des roches dures », par opposition à la « pétrologie sédimentaire ».

Tous les rochers sont-ils solides ?

Certaines roches sont loin d’être complètement solides. De nombreuses roches contiennent de l’eau dans leurs pores. De nombreuses géodes – objets creux que l’on trouve dans les pays calcaires – contiennent de l’eau à l’intérieur comme des noix de coco. Deux roches qui sont à peine solides comprennent de fins fils de lave connus sous le nom de cheveux de Pelé et le fin maillage ouvert de la réticulite de lave éclatée.

Ensuite, il y a la question de la température. Le mercure est un métal liquide à température ambiante (et jusqu’à -40 F), et le pétrole est un fluide, à moins que l’asphalte n’ait fait éruption dans l’eau froide de l’océan. Et la bonne vieille glace répond aussi à tous les critères de l’abri rocheux… dans le permafrost et dans les glaciers.

A lire  Un diagramme du cycle de la roche en géologie

Toutes les pierres sont-elles naturelles ?

Pas tout à fait. Plus les humains restent longtemps sur cette planète, plus le béton s’accumule. Le béton est un mélange de sable et de cailloux (agrégat) et d’une colle minérale (ciment) composée de silicate de calcium. C’est un conglomérat synthétique qui agit comme la roche naturelle et qui se retrouve dans le lit des rivières et sur les plages. Une partie est entrée dans le cycle de la roche pour être découverte par les futurs géologues.

La brique, elle aussi, est une roche artificielle – dans ce cas, une forme artificielle d’ardoise massive.

Un autre produit humain qui ressemble beaucoup à la roche est le laitier, sous-produit de la fusion des métaux. Le laitier est un mélange complexe d’oxydes qui a de nombreuses utilisations, notamment la construction de routes et les granulats de béton. Il a déjà trouvé sa voie dans les roches sédimentaires.

Les roches sont-elles toutes faites de minéraux ?

Beaucoup ne le sont pas. Les minéraux sont des composés inorganiques dont les formules chimiques et les noms de minéraux sont tels que le quartz ou la pyrite. Le charbon est fait de matière organique et non de minéraux. Les différents types de matières contenues dans le charbon sont plutôt appelés macéraux. De même, qu’en est-il de la coquine… une roche entièrement composée de coquillages ? Les coquillages sont faits de matière minérale, mais ce ne sont pas plus des minéraux que les dents.

Enfin, nous avons l’exception de l’obsidienne. L’obsidienne est un verre de roche, dans lequel peu ou pas de matière s’est rassemblée en cristaux. C’est une masse indifférenciée de matériau géologique, un peu comme des scories mais moins colorée. Bien que l’obsidienne ne contienne pas de minéraux en soi, c’est incontestablement une roche.

A lire  Définition, composition et utilisation de l'ardoise
Bouton retour en haut de la page