Symboles et significations de l’alchimie

ThoughtCo / Vin Ganapathy

Le mot « alchimie » vient de l’arabe al-kimia, en référence à la préparation de l’élixir par les Égyptiens. L’arabe kimia, quant à lui, vient du copte khem, qui fait référence à la terre noire et fertile du delta du Nil ainsi qu’au sombre mystère de la Première Matière primordiale (le Khem). C’est également l’origine du mot « chimie ».

Aperçu des symboles de l’alchimie

Les alchimistes utilisaient des symboles secrets parce qu’ils étaient souvent persécutés. De ce fait, les symboles sont multiples et se chevauchent entre eux.

En alchimie, les symboles ont été créés pour représenter différents éléments. Pendant un temps, les symboles astronomiques des planètes ont été utilisés. Cependant, comme les alchimistes étaient persécutés – en particulier à l’époque médiévale – des symboles secrets ont été inventés. Cela a entraîné une grande confusion, car il y a souvent de nombreux symboles pour un seul élément ainsi qu’un certain chevauchement des symboles.

Ces symboles ont été utilisés couramment tout au long du 17e siècle, et certains le sont encore aujourd’hui.

Symbole de l’alchimie de la Terre

Symbole d’alchimie pour la Terre.

Contrairement à ceux des éléments chimiques, les symboles alchimiques de la terre, du vent, du feu et de l’eau étaient assez cohérents. Ils ont été utilisés pour les éléments naturels jusqu’au XVIIIe siècle, lorsque l’alchimie a cédé la place à la chimie et que les scientifiques ont appris à mieux connaître la nature de la matière.

La Terre était indiquée par un triangle dirigé vers le bas et traversé par une barre horizontale. Le symbole pouvait également être utilisé pour représenter les couleurs verte ou brune. De plus, le philosophe grec Platon a associé les qualités de sec et de froid au symbole de la terre.

Symbole de l’alchimie de l’air

Alchimie Symbole de l’air.

Le symbole alchimique de l’air ou du vent est un triangle vertical avec une barre horizontale. Il était associé aux couleurs bleu, blanc, parfois gris. Platon reliait à ce symbole les qualités de l’humide et du chaud.

Symbole de l’alchimie du feu

Alchimie Symbole du feu.

Le symbole alchimique du feu ressemble à une flamme ou à un feu de camp : c’est un simple triangle. Il est associé aux couleurs rouge et orange et était considéré comme masculin. Selon Platon, le symbole de l’alchimie du feu représente également le chaud et le sec.

Symbole de l’alchimie de l’eau

L’alchimie, symbole de l’eau.

A juste titre, le symbole de l’eau est l’opposé de celui du feu. C’est un triangle inversé, qui ressemble aussi à une tasse ou à un verre. Le symbole était souvent dessiné en bleu ou du moins se référait à cette couleur, et il était considéré comme féminin. Platon associait le symbole de l’alchimie de l’eau aux qualités de l’eau humide et froide.

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En plus de la terre, de l’air, du feu et de l’eau, de nombreuses cultures possédaient également un cinquième élément. Il peut s’agir de l’éther, du métal, du bois ou d’un autre élément. Comme l’incorporation d’un cinquième élément variait d’un endroit à l’autre, il n’y avait pas de symbole standard.

Symbole de l’alchimie de la pierre philosophale

Le « cercle carré » ou la « quadrature du cercle » est un glyphe alchimique du XVIIe siècle ou le symbole de la création de la pierre philosophale. La pierre philosophale était censée pouvoir transmuter les métaux de base en or et peut-être être un élixir de vie.

La pierre philosophale était représentée par le cercle carré. Il existe de multiples façons de dessiner ce glyphe.

Symbole de l’alchimie du soufre

Symbole de l’alchimie du soufre.

Le symbole du soufre ne représentait pas seulement l’élément chimique. Avec le mercure et le sel, le trio formait les Trois Primes, ou Tria Prima, de l’alchimie. Les trois premiers peuvent être considérés comme les pointes d’un triangle. Dans ce triangle, le soufre représentait l’évaporation et la dissolution ; c’était le juste milieu entre le haut et le bas ou le fluide qui les reliait.

Symbole de l’alchimie du mercure

Symbole de l’alchimie du mercure.

Le symbole du mercure représentait l’élément chimique, également connu sous le nom de mercure rapide ou hydrargyrum. Il était également utilisé pour représenter la planète Mercure, qui se déplaçait rapidement. En tant que l’un des trois nombres premiers, le mercure reflète à la fois la force vitale omniprésente et un état qui peut transcender la mort ou la Terre.

Symbole de l’alchimie du sel

Symbole de l’alchimie du sel.

Les scientifiques modernes reconnaissent que le sel est un composé chimique, et non un élément, mais les premiers alchimistes ne savaient pas comment séparer la substance en ses composants pour arriver à cette conclusion. Tout simplement, le sel valait son propre symbole parce qu’il est essentiel à la vie. Dans la Tria Prima, le sel représente la condensation, la cristallisation et l’essence sous-jacente d’un corps.

Symbole de l’alchimie du cuivre

C’est l’un des symboles d’alchimie du cuivre métallique.

Il y avait plusieurs symboles d’éléments possibles pour le cuivre métallique. Les alchimistes associaient le cuivre à la planète Vénus, donc parfois, le symbole de la « femme » était utilisé pour indiquer l’élément.

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Symbole d’alchimie en argent

Une façon courante d’indiquer l’argent était de dessiner un croissant de lune.

Le croissant de lune était un symbole d’alchimie commun pour le métal argent. Bien sûr, il pouvait aussi représenter la lune réelle, donc le contexte était important.

Symbole d’alchimie en or

Symbole d’alchimie en or.

Le symbole alchimique de l’élément or est un soleil stylisé, généralement constitué d’un cercle avec des rayons. L’or était associé à la perfection physique, mentale et spirituelle. Le symbole peut également représenter le soleil.

Symbole de l’alchimie de l’étain

Symbole de l’alchimie de l’étain.

Le symbole alchimique de l’étain est plus ambigu que d’autres, probablement parce que l’étain est un métal commun de couleur argentée. Le symbole ressemble au chiffre quatre, ou parfois à un sept ou à la lettre « Z » croisée avec une ligne horizontale.

Symbole d’alchimie de l’antimoine

Symbole d’alchimie de l’antimoine.

Le symbole alchimique du métal antimoine est un cercle surmonté d’une croix. Une autre version vue dans les textes est un carré placé sur le bord, comme un diamant.

L’antiquité était aussi parfois symbolisée par le loup – le métal représente l’esprit libre de l’homme ou la nature animale.

Symbole de l’alchimie de l’arsenic

Symbole de l’alchimie de l’arsenic.

Une grande variété de symboles apparemment sans rapport les uns avec les autres ont été utilisés pour représenter l’élément arsenic. Plusieurs formes du glyphe impliquaient une croix et deux cercles ou une forme en « S ». Une image stylisée d’un cygne a également été utilisée pour représenter l’élément.

L’arsenic était un poison bien connu à cette époque, aussi le symbole du cygne n’a-t-il peut-être pas beaucoup de sens – jusqu’à ce que vous vous rappeliez que l’élément est un métalloïde. Comme les autres éléments du groupe, l’arsenic peut se transformer d’une apparence physique à une autre ; ces allotropes présentent des propriétés différentes les unes des autres. Les cygneaux se transforment en cygnes ; l’arsenic, lui aussi, se transforme.

Symbole de l’alchimie du platine

Symbole de l’alchimie du platine.

Le symbole alchimique du platine combine le symbole du croissant de lune avec le symbole circulaire du soleil. En effet, les alchimistes pensaient que le platine était un amalgame d’argent (lune) et d’or (soleil).

Symbole de l’alchimie du phosphore

Symbole de l’alchimie du phosphore.

Les alchimistes étaient fascinés par le phosphore car il semblait capable de retenir la lumière – la forme blanche de l’élément s’oxyde dans l’air, semblant briller en vert dans l’obscurité. Une autre propriété intéressante du phosphore est sa capacité à brûler dans l’air.

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Bien que le cuivre ait été communément associé à Vénus, la planète était appelée phosphore lorsqu’elle brillait à l’aube.

Symbole de l’alchimie du plomb

Symbole de l’alchimie du plomb.

Le plomb était l’un des sept métaux classiques connus des alchimistes. À l’époque, on l’appelait plomb, ce qui est à l’origine du symbole de l’élément (Pb). Le symbole de l’élément variait, mais comme le métal était associé à la planète Saturne, les deux partageaient parfois le même symbole.

Symbole de l’alchimie du fer

Symbole de l’alchimie du fer.

Deux symboles d’alchimie communs et apparentés étaient utilisés pour représenter le fer métallique. L’un était une flèche stylisée, dessinée en pointant vers le haut ou vers la droite. L’autre symbole commun est le même que celui qui est utilisé pour représenter la planète Mars ou « mâle ».

Symbole de l’alchimie du bismuth

Symbole de l’alchimie du bismuth.

On sait peu de choses sur l’utilisation du bismuth en alchimie. Son symbole apparaît dans les textes, généralement sous la forme d’un cercle surmonté d’un demi-cercle ou d’un huit ouvert en haut.

Symbole de l’alchimie du potassium

Symbole de l’alchimie du potassium.

Le symbole alchimique du potassium se présente généralement sous la forme d’un rectangle ou d’une boîte ouverte (forme de « poteau de but »). Le potassium n’est pas un élément libre, c’est pourquoi les alchimistes l’utilisent sous forme de potasse, qui est du carbonate de potassium.

Symbole de l’alchimie du magnésium

Symbole de l’alchimie du magnésium.

Il y avait plusieurs symboles différents pour le métal magnésium. L’élément lui-même ne se trouve pas sous forme pure ou native ; les alchimistes l’utilisaient plutôt sous la forme de « magnésie alba », qui était du carbonate de magnésium (MgCO3).

Symbole de l’alchimie du zinc

Symbole de l’alchimie du zinc.

La « laine de philosophe » était de l’oxyde de zinc, parfois appelé nix alba (neige blanche). Il existait différents symboles alchimiques pour le métal zinc ; certains d’entre eux ressemblaient à la lettre « Z ».

Symboles d’alchimie de l’Égypte ancienne

Ce sont les symboles alchimiques égyptiens pour les métaux.

Bien que les alchimistes de différentes parties du monde aient travaillé avec beaucoup d’éléments identiques, ils n’ont pas tous utilisé les mêmes symboles. Par exemple, les symboles égyptiens sont des hiéroglyphes.

Les symboles d’alchimie de Scheele

Ce sont quelques-uns des symboles alchimiques utilisés par Carl Wilhelm Scheele, un chimiste germano-suédois qui a découvert plusieurs éléments et autres substances chimiques.

Un alchimiste, Carl Wilhelm Scheele, a utilisé son propre code. Voici la « clé » de Scheele pour la signification des symboles utilisés dans son travail.

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