Tarsiers ! Faits intéressants sur ces primates merveilleusement bizarres

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Un regard comme aucun autre animal, des doigts super longs, une fourrure douce et veloutée, la capacité d’attraper des insectes ou même des oiseaux avec un coup de poing bien placé : les tarsiers sont des créatures si extraordinaires ! Voici quelques éléments qui font du tarsier un animal absolument étonnant.

Ces grands yeux

La chose la plus remarquable des tarsiers, ce sont leurs yeux. Ils ont les yeux les plus grands par rapport à la taille du corps de tous les mammifères. Chaque globe oculaire fait environ 16 millimètres de diamètre, ce qui est aussi grand que le cerveau entier du tarsier, mais il faut un millimètre de plus pour que le tarsier soit une espèce nocturne. Les yeux sont si grands qu’ils ne peuvent pas les faire pivoter, ils ont donc un cou qui fait le travail à la place. Les tarsiers peuvent faire pivoter leur cou de 180 degrés dans les deux sens, comme les hiboux, comme ceci :

Ils utilisent cette capacité pour attendre en silence l’approche d’une proie, plutôt que de se déplacer pour chasser.

Uniquement carnivore

Les tarsiers sont le seul primate entièrement carnivore. Si leur régime alimentaire spécifique varie selon l’espèce, ils ont tous un point commun : ils ne mangent aucune matière végétale, quelle qu’elle soit. Ils se régalent d’insectes, de reptiles comme les lézards et les serpents, de grenouilles, d’oiseaux et même de chauves-souris. Bien que petits et mignons, ce sont de sérieux prédateurs d’embuscade, qui attendent en silence que leurs proies s’approchent à proximité – et peuvent même attraper des oiseaux et des chauves-souris en plein vol.

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Doigts, pieds et queue extra longs

Les tarsiers tirent leur nom des os du tarse extraordinairement allongés qu’ils possèdent dans leurs pieds. Alors que la tête et le corps du tarsier mesurent environ 10 à 15 cm de long, ses pattes arrière et ses pieds sont deux fois plus longs. Il possède également une longue queue, généralement glabre, qui lui donne une longueur supplémentaire de 7,8 à 9,8 pouces. Ses doigts sont très longs pour lui permettre de saisir les branches des arbres, et son troisième doigt est aussi long que tout le haut de son bras. Toute cette anatomie unique permet aux tarsiers de s’accrocher verticalement et de grimper – et de sauter. Ils peuvent sauter 40 fois la longueur de leur corps et voler à plus de 3 mètres en un seul bond.

Les tarsiers ne sautent pas en haut de la canopée comme on pourrait s’y attendre. Au lieu de cela, on les trouve généralement suspendus à une hauteur comprise entre 1,5 et 2,5 mètres du sol. Ils ont néanmoins besoin d’une bonne couverture arboricole, surtout pour dormir, ce qu’ils font adorablement :

Types de tarsiers et habitats

Il existe trois types de tarsiers : les tarsiers de l’Est, les tarsiers de l’Ouest et les tarsiers des Philippines. Parmi celles-ci, il y a environ 18 espèces (les scientifiques débattent toujours du nombre d’espèces et des sous-espèces, etc.) Il s’agit de l’un des plus anciens primates de la planète, datant d’environ 40 millions d’années, et dont les fossiles montrent qu’ils étaient autrefois chez eux partout dans le monde, y compris en Amérique du Nord et en Europe.

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Ils sont maintenant confinés à quelques endroits en Asie, et ils disparaissent rapidement des habitats qui leur restent. Toutes les espèces sont vulnérables à l’extinction en raison de la perte et de la fragmentation de leurs habitats, et elles disparaîtront sans aucun doute si des efforts importants ne sont pas déployés pour préserver leurs habitats. Le tarsier de l’île de Siau, par exemple, est classé parmi les 25 primates les plus menacés au monde.

Les besoins spécifiques des tarsiers, tant en termes d’habitat que de proies, rendent les programmes d’élevage en captivité pratiquement impossibles, et seuls environ 50 % des tarsiers mis en captivité sont capables de survivre. La conservation de l’habitat est leur seul espoir.

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