Une percée génétique change la façon dont nous voyons la couleur de la peau

University College London / Science Daily

La couleur de la peau est l’un des traits les plus visibles et les plus variables chez l’homme et les scientifiques ont toujours été curieux de savoir comment cette variation a évolué. Aujourd’hui, une étude menée par les généticiens de l’UCL sur diverses populations d’Amérique latine a identifié de nouvelles variations génétiques associées à la couleur de la peau.

L’étude, publiée dans la revue Nature Communications , a révélé que la variation de la peau claire chez les peuples eurasiens a évolué indépendamment des différents contextes génétiques.

L’étude génétique a analysé la pigmentation de plus de 6 000 Latino-Américains, qui ont un mélange d’ascendance amérindienne, européenne et africaine.

La couleur de la peau. (Luis Louro / Adobe)

La couleur de la peau. (Luis Louro / Adobe)

Il est bien établi que les Amérindiens sont génétiquement étroitement liés aux Asiatiques de l’Est, le premier peuplement des Amériques ayant eu lieu il y a environ 15 à 20 000 ans, par la migration de la Sibérie orientale vers l’Amérique du Nord. En conséquence, les variations génétiques des Amérindiens sont souvent partagées avec les Asiatiques de l’Est.

Cinq régions étudiées

Cette étude identifie cinq nouvelles régions associées impliquant la couleur de la peau, des yeux et des cheveux. Les gènes affectant la couleur de la peau chez les Européens ont été largement étudiés, mais les chercheurs ont ici identifié une variation importante du gène MFSD12, observée uniquement chez les Asiatiques de l’Est et les Amérindiens.

Ils montrent qu’il était en sélection naturelle chez les Asiatiques de l’Est après leur séparation d’avec les Européens il y a environ 40 000 ans et qu’il a ensuite été transporté en Amérique par les anciennes migrations des Amérindiens. C’est la première fois que ce gène a été lié à la couleur de la peau chez les Amérindiens et les Asiatiques de l’Est.

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Échantillon de l'étude montrant une partie de la cohorte CANDELA établie dans cinq pays d'Amérique latine. (Nature Communications / UCL)

Échantillon de l’étude montrant une partie de la cohorte CANDELA établie dans cinq pays d’Amérique latine. (Nature Communications / UCL)

Le Dr Kaustubh Adhikari (Institut de génétique de l’UCL), a déclaré :

« Notre travail démontre que la couleur de la peau plus claire a évolué indépendamment en Europe et en Asie de l’Est. Nous montrons également que ce gène a fait l’objet d’une forte sélection naturelle en Asie de l’Est, peut-être en tant qu’adaptation aux changements des niveaux de lumière du soleil et des rayons ultraviolets ».

La diversité physique humaine a fasciné les biologistes pendant des siècles et malgré la découverte de centaines de gènes liés à cette variation, il reste beaucoup à comprendre pour avoir une image plus complète. Les scientifiques réclament une plus grande diversité dans la recherche génétique afin de garantir que chacun bénéficie des résultats médicaux de la recherche.

Découverte d’une nouvelle variante

Tout récemment, les scientifiques ont publié la première grande étude sur les gènes liés à la diversité des teints en Afrique. Les Latino-Américains sont également sous-représentés dans la recherche génétique, en particulier dans la recherche sur la pigmentation.

« On pense généralement que les variations de pigmentation, comme la couleur de la peau, en Amérique latine sont principalement dues au degré variable d’ascendance européenne ou africaine des gens. Mais notre nouvelle étude montre qu’il existe également des variations héritées de leurs ancêtres autochtones », a déclaré le Dr Javier Mendoza-Revilla (Institut de génétique de l’UCL).

Le professeur Desmond Tobin (Charles Institute of Dermatology, University College Dublin) a expliqué :

« Le pigment mélanine détermine la couleur de nos cheveux, de notre peau et de nos yeux. Ce gène MFSD12 influence la manière dont la mélanine est produite et stockée dans la peau, ce qui affecte la couleur de notre peau. Une peau plus foncée produit plus de mélanine, ce qui peut aider à empêcher les rayons UV d’endommager notre ADN et offre ainsi une protection contre le cancer de la peau ».

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Conclusion de l’étude

« Il est intéressant de noter que ce gène est également apparu dans l’étude sur la couleur de la peau des Africains, mais les variantes étaient entièrement différentes de celles que nous avons observées dans notre étude, ce qui met en évidence l’énorme diversité génétique chez les humains et la nécessité de diversifier les populations étudiées », a souligné le professeur Andres Ruiz-Linares (Institut de génétique de l’UCL), qui a dirigé le projet CANDELA auquel participent des personnes de cinq pays : Brésil, Colombie, Chili, Mexique et Pérou.

Famille étendue de couleur d'Afrique du Sud présentant un certain spectre de coloration de la peau humaine. (Obersachse / Domaine public)

Famille étendue de couleur d’Afrique du Sud présentant un certain spectre de coloration de la peau humaine. (Obersachse / Domaine public )

En plus de la variation du teint de la peau, les scientifiques ont également noté une grande variation de la couleur des yeux chez les Latino-Américains. « Tout comme la couleur de la peau, les premières recherches sur la couleur des yeux étaient centrées sur l’Europe et portaient principalement sur la distinction entre les yeux bleus et les yeux bruns. Mais nous avons montré que la couleur des yeux est un large continuum, et en étudiant la variation plus subtile entre le brun et le noir, nous avons trouvé deux nouveaux gènes qui y sont liés », a déclaré le Dr Anood Sohail (Université de Cambridge).

Les résultats de l’étude permettent d’expliquer la variation de la couleur de la peau, des cheveux et des yeux des Latino-Américains, de faire la lumière sur l’évolution de l’homme et de comprendre les facteurs de risque génétiques de maladies telles que le cancer de la peau.

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Résumé des résultats de l'étude. (Nature Communications / UCL)

Résumé des résultats de l’étude. (Nature Communications / UCL)

Image du haut : Portrait de trois filles de différentes nationalités. Source : deniskomarov / Adobe

L’article, intitulé à l’origine « Une étude génétique fournit de nouvelles perspectives sur l’évolution de la couleur de la peau » a été publié pour la première fois sur Science Daily.

Source : University College London. « L’étude génétique fournit de nouvelles perspectives sur l’évolution de la couleur de la peau ». ScienceDaily. ScienceDaily, 21 janvier 2019. www.sciencedaily.com/releases/2019/01/190121103338.htm

Références

Kaustubh, A ; Mendoza-Revilla, J ; Sohail, A ; Fuentes-Guajardo, M ; Lampert, J ; Chacón-Duque, J ; Hurtado, M ; Villegas, V ; Granja, V ; Acuña-Alonzo, V ; Jaramillo, C ; Arias, W ; Lozano, R ; Everardo, P ; Gómez-Valdés, J ; Villamil-Ramírez, H ; Silva de Cerqueira, C ; Hunemeier, T ; Ramallo, V ; Schuler-Faccini, L ; Salzano, F ; Gonzalez-José, R ; Bortolini, M ; Canizales-Quinteros, S ; Gallo, C ; Poletti, G ; Bedoya, G ; Rothhammer, F ; Tobin, D ; Fumagalli, M ; Balding, D ; Ruiz-Linares, A. Une GWAS en Amérique latine souligne l’évolution convergente de la pigmentation plus claire de la peau en Eurasie. Nature Communications, 2019. [Online] Disponible à l’adresse suivante 10.1038/s41467-018-08147-0

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