Le tremblement de terre d’Haïti de 2010 : Explications scientifiques et géologiques

Le 12 janvier 2010, un pays longtemps dévasté par des dirigeants corrompus et une extrême pauvreté a reçu un nouveau coup. Un tremblement de terre de magnitude 7.0 a frappé Haïti, tuant environ 250 000 personnes et en déplaçant 1,5 million d’autres. En termes de magnitude, ce tremblement de terre n’était pas très remarquable ; en fait, il y a eu 17 tremblements de terre plus importants rien qu’en 2010. Cependant, le manque de ressources économiques et d’infrastructures fiables en Haïti a fait de ce tremblement de terre l’un des plus meurtriers de tous les temps.

Cadre géologique

Haïti constitue la partie occidentale d’Hispaniola, une île des Grandes Antilles de la mer des Caraïbes. L’île est située sur la microplaque de la Gonâve, la plus grande des quatre microplaques qui se trouvent entre les plaques de l’Amérique du Nord et des Caraïbes. Bien que la région ne soit pas aussi sujette aux tremblements de terre que le cercle de feu du Pacifique, les géologues étaient conscients que cette zone présentait un risque.

Les scientifiques ont d’abord mis en évidence la fameuse zone de faille d’Enriquillo-Plantain Garden (EPGFZ), un système de failles de glissement qui constitue la limite entre la microplaque de la Gonâve et la plaque des Caraïbes et qui était en retard pour un tremblement de terre. Mais au fil des mois, ils se sont rendu compte que la réponse n’était pas si simple. Une partie de l’énergie a été déplacée par la ZFGEP, mais la plus grande partie provenait de la faille de Léogâne, non cartographiée auparavant. Malheureusement, cela signifie que la ZFGEP a encore une quantité importante d’énergie qui attend d’être libérée.

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Tsunami

Bien que les tsunamis soient souvent associés aux tremblements de terre, le cadre géologique d’Haïti en fait un candidat peu probable pour une vague massive. Les failles de glissement, comme celles associées à ce séisme, déplacent les plaques d’un côté à l’autre et ne déclenchent normalement pas de tsunamis. Les mouvements normaux et inverses des failles, qui déplacent activement le fond marin de haut en bas, sont généralement les coupables. En outre, la faible ampleur de cet événement et sa survenance sur terre, et non au large des côtes, ont rendu un tsunami encore plus improbable.

La côte d’Haïti, cependant, présente une forte accumulation de sédiments côtiers – les saisons extrêmement sèches et humides du pays provoquent le déplacement de grandes quantités de sédiments des montagnes vers l’océan. Pour aggraver les choses, il n’y a pas eu de tremblement de terre récent pour libérer cette accumulation d’énergie potentielle. Le tremblement de terre de 2010 l’a fait, provoquant un glissement de terrain sous-marin qui a déclenché un tsunami localisé.

Conséquences

Moins de six semaines après la dévastation en Haïti, un tremblement de terre de magnitude 8,8 a frappé le Chili. Ce tremblement de terre était environ 500 fois plus fort, mais son nombre de morts (500) ne représentait que cinq pour cent de celui d’Haïti. Comment est-ce possible ?

Pour commencer, l’épicentre du tremblement de terre d’Haïti était situé à seulement neuf miles de Port-au-Prince, la capitale et la plus grande ville du pays, et l’accent a été mis sur une zone peu profonde de six miles sous terre. À eux seuls, ces facteurs pourraient être potentiellement catastrophiques partout dans le monde.

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Pour aggraver les choses, Haïti est très pauvre et manque de codes de construction appropriés et d’infrastructures solides. Les habitants de Port-au-Prince utilisent tous les matériaux de construction et l’espace disponible, et beaucoup vivent dans de simples structures en béton (on estime que 86 % de la ville vit dans des bidonvilles) qui ont été immédiatement démolies. Les villes situées à l’épicentre ont connu une intensité X Mercalli.

Les hôpitaux, les moyens de transport et les systèmes de communication ont été rendus inutiles. Les stations de radio ont cessé d’émettre et près de 4 000 condamnés se sont échappés d’une prison de Port-au-Prince. Plus de 52 répliques de magnitude 4,5 ou plus ont paralysé un pays déjà dévasté dans les jours qui ont suivi.

Des montants d’aide sans précédent ont été versés par des nations du monde entier. Plus de 13,4 milliards de dollars ont été promis aux efforts de secours et de redressement, les contributions des États-Unis représentant près de 30 %. Les routes, l’aéroport et les ports maritimes endommagés ont cependant rendu les efforts de secours extrêmement difficiles.

Rétrospective

La reprise a été lente, mais le pays revient progressivement à la normale ; malheureusement, la « normalité » en Haïti signifie souvent des troubles politiques et une pauvreté de masse. Haïti a toujours le taux de mortalité infantile le plus élevé et l’espérance de vie la plus faible de tous les pays de l’hémisphère occidental.

Pourtant, il y a de petits signes d’espoir. L’économie s’est améliorée, aidée par la remise de la dette par des institutions du monde entier. L’industrie du tourisme, qui commençait à montrer des signes de promesses avant le tremblement de terre, revient lentement. Le CDC a contribué à améliorer considérablement les systèmes de santé publique en Haïti. Cependant, un nouveau tremblement de terre dans la région dans un avenir proche aurait des conséquences terribles.

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