Qui a volé l’or ? La fumée se dissipe autour des grottes de Tayos en Équateur

Les grottes Tayos ( Cuevas de los Tayos en espagnol) en Équateur sont un complexe souterrain qui fait partie de l’incroyable système de grottes de Napo qui s’étend du Venezuela au Chili. Les grottes de Tayos ont longtemps été un site de controverse, et divers théoriciens et enthousiastes ont affirmé qu’elles contenaient des preuves d’extraterrestres, d’anciennes civilisations, de migrations humaines héroïques et/ou de langues perdues. Un examen attentif des preuves ne permet guère d’étayer ces affirmations. Cependant, il existe un véritable mystère concernant les grottes de Tayos, et ce mystère tourne autour de l’or. En vérité, les grottes de Tayos étaient une source de minerai d’or pur, prestigieux et brillant !

Cette enquête jette les bases pour répondre à la question « Où est l’or maintenant ? Pour y répondre, les enquêteurs doivent suivre la piste alambiquée d’une bande de rivaux hétéroclites, d’une bande religieuse, scientifique et militaire de trompeurs ingénieux, de voleurs, d’opérateurs en douceur et de leurs victimes, tous à la poursuite du butin : le métal le plus précieux du monde. Ils doivent également saisir la toile de fond de l’histoire : la situation des peuples indigènes dans les régions aurifères de l’Équateur, et l’histoire de l’extraction de l’or dans cette région.

Les grottes de Tayos : Une maison du trésor géologique et archéologique

Les grottes de Tayos sont une série de chambres souterraines interconnectées que l’on trouve sur les contreforts orientaux des Andes et qui s’étendent dans la région amazonienne de l’Équateur, à travers les provinces de Morona Santiago et Pastaza. Les grottes ont de multiples entrées et atteignent une profondeur de 800 mètres (2625 pieds). L’intérieur des grottes est rempli de formations géologiques fascinantes, dont des stalactites et des stalagmites, des chambres ouvertes, des fissures étroites et des parois rocheuses lustrées et lisses sculptées par des éons d’eau courante. Elles sont également une source d’or.

Formations géologiques dans les grottes de Tayos à Tayu Jee. Crédits photos : l'auteur (2016).

Formations géologiques dans les grottes de Tayos à Tayu Jee. Crédits photos : l’auteur (2016).

De l’or dans les contreforts de l’Amazonie

Le versant oriental des Andes en Équateur qui descend vers le bassin amazonien est le site de la ceinture de Zamora, l’un des plus petits, mais toujours importants, gisements d’or d’Amérique du Sud. L’or a été déposé pendant la période jurassique, et la pureté de son gisement est évaluée à 22(1) contenant du Au (placer Au) en millions d’onces. La région est toujours une source précieuse d’or. En septembre 2018, la société canadienne Lundin Gold a récemment signé un contrat avec le gouvernement équatorien d’une valeur de 800 millions de dollars pour un nouveau projet minier dans cette région. Historiquement, l’or a été extrait de cette région de trois façons : par la rivière, par l’exploitation minière et, malheureusement, par le pillage archéologique.

L’orpaillage se poursuit aujourd’hui le long des rivières qui descendent des Andes. Les tempêtes qui sévissent dans la sierra andine remplissent les rivières amazoniennes de sédiments chargés d’or. Du côté amazonien de la cordillère, l’orpaillage se pratique le long des rivières Pastaza, Napo, Santiago, Amarillo et Morona dans le sud-est, ainsi que le long de plusieurs de leurs petits affluents.

Historiquement, la ville de Macas, capitale de la province de Morona Santiago, était un centre florissant d’exploitation de l’or en Équateur. Cependant, la violence a entraîné la détérioration puis l’abandon de l’extraction de l’or dans cette région. L’extraction de l’or s’est alors concentrée sur les districts plus riches de Nambija, Chinapintza, Portovelo et Guayzimi, le long de la ceinture de Zamora, dans la province de Zamora Chinchipe. Le World Gold Council a confirmé la présence d’au moins 15 filons aurifères dans le sud-est de l’Équateur. Certaines de ces veines sont peu profondes, d’autres, plus profondes, ont une longueur de plus d’un kilomètre (0,62 miles). Lorsque le prix de l’or a augmenté dans les années 1980, l’Équateur exportait 2,4 tonnes d’or par an (1987). Comme indiqué ci-dessus, l’exploitation de l’or se poursuit aujourd’hui dans cette région, en fonction de sa rentabilité sur le marché international. Par exemple, le rendement actuel prévu pour le projet minier de Lundin est de 4,6 millions d’onces d’or sur une durée de vie de 15 ans.

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Une vieille femme extrait de l'or dans le fleuve Amazone en Équateur. (Peter van der Sluijs/CC BY SA 3.0)

Une vieille femme extrait de l’or dans le fleuve Amazone en Équateur. (P eter van der Sluijs/ CC BY SA 3.0 )

La fièvre pour les objets en or trouble l’Équateur depuis l’invasion espagnole. Le légendaire Juan Valverde aurait légué au roi espagnol un derrotero (carte au trésor textuelle) indiquant l’emplacement du trésor d’or caché par le roi inca Atahualpa dans une tourbière et l’entrée d’un tunnel dans les montagnes Llanganates en Équateur. En plus des objets en or, ce trésor aurait également inclus des poignées d’émeraudes et de diamants. Un texte non attribué appelé « Trésor perdu de l’Équateur » relie ce trésor mythologique à « la terre des chasseurs de têtes, la tribu Jivaro, dans la région pratiquement inconnue entre les rivières Napo et Pastaza », [where] on peut trouver beaucoup d’or vierge et de nombreux diamants ».

Que ce légendaire trésor d’or existe ou non, la légende est symptomatique du problème du pillage archéologique en Équateur. Jusqu’à très récemment, de nombreux groupes et individus se sont livrés à l’extraction non autorisée d’objets précieux dans d’anciennes tombes et monuments indigènes. Ernesto Salazar, professeur d’anthropologie à l’Université catholique pontificale d’Équateur (PUCE), rapporte que « l’État équatorien a maintenu une position ambiguë sur les ressources culturelles » et que la gestion est erratique. Il note qu' »il est très fréquent que des propriétaires privés s’abstiennent de signaler un site archéologique de peur que leur propriété ne soit expropriée, ou qu’ils omettent de signaler le pillage d’un site pour éviter d’être impliqués dans un procès ». En 2018, le gouvernement de l’Équateur a officiellement demandé au gouvernement américain d’imposer des restrictions à l’importation de biens ou d’objets de valeur entrant aux États-Unis, notant que « le pillage [of archaeological sites] a lieu dans les provinces amazoniennes de Zamora Chinchipe et Morona Santiago ».

Panneau marquant l'entrée de la branche Tayu Jee des grottes de Tayos. Crédit photo : l'auteur (2016)

Panneau marquant l’entrée de la branche Tayu Jee des grottes de Tayos. Crédit photo : l’auteur (2016)

Comme cette activité est clandestine, il est difficile de mesurer la richesse des dépôts concernés. Cependant, l’historique peut nous donner une idée de ce qui est en jeu. En 1924, le Marshall H. Saville a publié une étude intitulée « Le trésor d’or de Sigsig » pour le Musée des Indiens d’Amérique. Sigsig est un canton situé dans la province d’Azuay, qui est limitrophe de Morona Santiago. Saville écrit cela :

« Les anciens peuples de l’Équateur étaient parmi les plus compétents en matière de travail de l’or en Amérique du Sud. Depuis le tout début de la conquête espagnole jusqu’à nos jours, une quantité incalculable de trésors d’or a été découverte dans les tombes et les cimetières de différentes régions du pays ».

Saville attribue le travail de l’or aux Cañaris, une nation technologiquement avancée qui est antérieure aux Incas. Lorsque les Espagnols ont commencé à piller l’or, les indigènes ont commencé à cacher leurs trésors dans des grottes et d’autres endroits éloignés. Cependant, poursuit Saville, « Grâce aux opérations minières … d’énormes quantités d’or, façonnées sous une multitude de formes, ont été découvertes ». Pour nous impressionner par la valeur incroyable et la quantité d’objets mis au jour, il enregistre cela :

« Une tombe à Sigsig contenait quarante-quatre livres d’or, une autre plus de deux cents livres. . . Les formes des objets comprennent des disques, unis ou décorés, des boucles d’oreilles, des anneaux de nez, des bracelets, des cloches, des couronnes appelées llautos, des boucliers épais sans dos en bois, des instruments de musique tels que des flûtes de Pan et des flageolets, des anneaux circulaires en or massif pesant parfois jusqu’à trois livres, et des récipients et vases semi-globulaires de différentes tailles et en grand nombre ».

Couronne en or de Sigsig. Crédit photo : R. Cronav pour le Musée des Indiens d'Amérique

Couronne en or de Sigsig. Crédit photo : R. Cronav pour le Musée des Indiens d’Amérique

À l’époque où Saville écrit, l’activité archéologique illégale dans la région était féroce. Saville reprend un rapport du chercheur Max Uhle, qui note qu’en 1992, une nouvelle découverte a été faite à Cerro Narrio. En conséquence :

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« Pratiquement toute la population du voisinage immédiat, augmentée d’autres personnes venant de villes lointaines, a afflué sur place … à un moment donné, environ quatre cents personnes étaient occupées à la destruction du cimetière, la colline apparaissant comme une fourmilière. »

Il est clair que le pillage archéologique était courant dans le sud-est de l’Équateur à cette époque, du fait que les objets archéologiques de valeur, voire précieux, étaient relativement abondants.

Les peuples ancestraux de la cordillère équatorienne du sud-est et de l’Amazonie

Cette région du sud-est de l’Equateur est peuplée de deux importants groupes indigènes, les Shuars (anciennement connus sous le nom de Jivaro) et les Kichua. La nation Shuar, qui comprend les Achuars et les Shiwiars, compte environ 120 000 individus qui sont tous liés linguistiquement. Selon les études préliminaires de Max Uhle, les preuves archéologiques suggèrent que les Shuars sont les descendants directs de peuples ancestraux arrivés dans cette région il y a au moins 3 000 ans. Les Kichua sont des arrivées récentes. Comme leur nom l’indique, ils sont les descendants des colonisateurs incas qui parlaient kichua.

Les Shuars occupent environ 500 centres communautaires répartis dans la province de Morona Santiago (65%), ainsi que dans les provinces de Zamora Chinchipe, Pastaza et Napo (35%). Ces communautés sont organisées en Fédération interprovinciale des centres shuars (FICSH) et en Fédération interprovinciale du peuple shuar de l’Équateur (FIPSE), ainsi qu’en FINE, OSHE, FENASHP et CISAE. Les Shuars occupent ce territoire depuis des siècles ; ni l’Inca en 1490, ni les envahisseurs espagnols en 1549, n’ont pu les déloger. Cependant, les exploitations minières et pétrolières modernes, qui ont obtenu des « concessions » du gouvernement équatorien, empiètent aujourd’hui sur les terres traditionnelles des Shuars. Le peuple Shuar proteste activement contre ces invasions. En ce qui concerne cette enquête, la plupart des grottes de Tayos se trouvent sur le territoire Shuar, connu sous le nom de Territoire du peuple Shuar Arutam, légalement reconnu par le gouvernement équatorien dans le cadre d’un accord du CODEMPE (Conseil de développement des peuples et nationalités de l’Équateur) en 2006. Ce territoire comprend 90 % de la Cordillère du Cóndor, une zone centrale pour cette histoire et le lieu où commence cette enquête.

Au cœur du mystère Tayos

Si nous examinons le mystère de Tayos à travers la lentille de ces informations de base, plusieurs caractéristiques frappantes commencent à se révéler. Mais ce ne sont que des indices. Pour obtenir des preuves corroborantes, je me suis rendu dans les grottes de Tayos en août 2016 avec un club de tourisme appelé Viajes Despierta. J’ai décidé d’interroger les personnes vivant à l’épicentre du mystère des grottes de Tayos, c’est-à-dire les Shuars eux-mêmes. La plupart des examens du mystère de Tayos tournent autour des célèbres explorateurs, Juan Móricz (ou János Móricz Opos) et Stanley Hall, et désignent le prêtre salésien, le père Paolo Crespi – plus d’informations sur eux plus tard. Cependant, il est évident que les Shuars ont leur propre contribution qui fait autorité, puisqu’ils ont préservé leurs terres ancestrales pendant des centaines d’années.

Cuisine et réfectoire de la communauté Shuar de Tayu Jee dans la province de Pastaza, en Équateur. Crédit photo : l'auteur (2016).

Cuisine et réfectoire de la communauté Shuar de Tayu Jee dans la province de Pastaza, en Équateur. Crédit photo : l’auteur (2016).

La communauté Shuar de Tayu Jee est située dans la province de Pastaza. Elle est accessible depuis la route Puyo-Macas après un trajet de deux heures à travers la forêt amazonienne jusqu’à la rivière Pastaza. Cette communauté Shuar est responsable d’un territoire autonome le long de la rivière qui contient plusieurs des entrées du complexe des grottes de Tayos. Je suis resté dans cette communauté pendant deux jours et j’ai pu interviewer les chefs de la communauté de Tayu Jee, Don Luis Canillas et son fils, Don Antonio Canillas. Ensemble, ils ont corroboré bon nombre de mes soupçons et ont ajouté une nouvelle couche de complexité au puzzle.

Les chefs de la communauté Tayu Jee, Don Luis Canillas (à gauche, sous la direction d'autres membres de la communauté) et Don Antonio Canillas (à droite). Crédits photos : l'auteur (2016).

Les chefs de la communauté Tayu Jee, Don Luis Canillas (à gauche, sous la direction d’autres membres de la communauté) et Don Antonio Canillas (à droite). Crédits photos : l’auteur (2016).

Comme base de cette enquête, Don Luis a confirmé que leur section Tayu Jee des grottes de Tayos dans la province de Pastaza est reliée au complexe de Tayos dans la province de Morona Santiago. Cette connexion est facilitée par le fait que les grottes descendent à 800 mètres sous terre. Ils ont affirmé que l’explorateur Juan Móricz est entré dans les deux branches des Grottes. Deuxièmement, ils ont affirmé que les grottes de Tayos contenaient de l’or sous forme de minerai brut (mais pas de gemmes). Troisièmement, Don Luis et Don Antonio ont tous deux affirmé clairement et définitivement qu’il n’y a jamais eu d’ancienne bibliothèque de plaques métalliques inscrites dans les grottes de Tayos. Il n’y avait pas d’ancienne civilisation dans ces grottes, et les Shuars n’ont aucun souvenir des anciens peuples qui les ont habitées. Quatrièmement, et c’est le plus étonnant, ils ont accusé avec véhémence le Padre Carlo Crespi de la congrégation María Auxiliadora à Cuenca, la capitale de la province d’Azuay, d’être un voleur. Don Luis m’a dit que le Padre Crespi connaissait Móricz. Crespi est venu et a sorti le minerai d’or avec un hélicoptère. L’or a ensuite été livré au Vatican. Pour ses services, Crespi a été nommé archevêque de Cuenca. Cependant, après enquête, la compréhension de Don Luis sur ce point s’avère fausse. Une vérification des faits révèle que Crespi n’est jamais devenu archevêque, ni même évêque, de Cuenca. Lorsque Crespi est mort en 1982, Monseigneur Vicente Cisneros était archevêque de Cuenca. Cependant, Crespi n’est pas mort sans honneurs. C’est Cisneros qui a entamé le processus de béatification de Crespi. Enfin, Don Antonio a ajouté que « les tablettes de métal de la « bibliothèque » de Crespi ont été fabriquées par des habitants de Cuenca pour gagner de l’argent et satisfaire la cupidité de Crespi ». Il a également déclaré que les tablettes ont servi d’histoire pour couvrir le vol d’or.

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Quant à Juan Móricz, selon Don Luis, Móricz a payé 4 000 dollars pour une concession minière dans les grottes de Tayos. Il pense que Móricz a trouvé du minerai d’or dans les grottes, mais « tout ce qu’il a trouvé, il l’a laissé là ». Pour paraphraser, les Shuars ont une bonne opinion de Juan Móricz.

La liste des suspects probables

Que peut faire le lecteur de ce témoignage étonnant ? Sur la base des preuves que je vais présenter ci-dessous, je peux dire qu’avec leur perspective sur le terrain, les Shuars se sont rapprochés de la vérité plus que d’autres enquêteurs n’ont réussi à le faire. En même temps, les Shuar peuvent être hors cible dans certains de leurs détails en raison du secret opératoire maintenu par les personnes impliquées dans le vol. En examinant d’autres documents originaux liés aux grottes de Tayos, cette enquête apporte un éclairage plus éclairant sur cette affaire dorée de vol et de tromperie.

En se basant sur les preuves alléchantes présentées ci-dessous, trois suspects principaux pour le vol remontent à la surface de cette sombre histoire souterraine. Le premier est évidemment le Padre Carlo Crespi. Comme le lecteur le verra, il existe des preuves corroborant la dénonciation faite par le Shuar. Nous allons d’abord examiner son cas. Par ailleurs, il convient de noter que Crespi n’agissait probablement pas en tant qu’individu, mais dans son bureau en tant que missionnaire ordonné pour le Vatican – l’accent étant mis ici sur le mot mission. Le deuxième cas concerne les explorateurs qui sont entrés dans les grottes de Tayos. Comme ils ont collaboré à l’exploration des grottes à un moment donné de leur carrière, nous les examinerons ensemble. Enfin, il existe des preuves secondaires qui indiquent qu’une tierce partie a participé au vol et pourrait en avoir tiré profit. Ce troisième participant que nous pouvons vaguement identifier comme étant le gouvernement équatorien lui-même agissant par l’intermédiaire de sa branche militaire, les forces armées équatoriennes, en tant qu’organe de distribution pour les musées, les universités, les banques et/ou les collectionneurs privés.

Image du haut : La chambre ouverte près de la première descente dans la branche Tayu Jee des grottes de Tayos. Source : L’auteur (2016).

Par Heidi Schultz

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