Hyperborea : Une terre mythique qui a fasciné les écrivains du monde antique

L’hyperbole est un lieu de la mythologie grecque. Les habitants de cette terre mythique sont connus sous le nom d’Hyperboréens, dont les Grecs anciens croyaient qu’ils avaient une vie extrêmement longue. L’hyperborée est mentionnée par un certain nombre d’écrivains grecs et romains, dont Hérodote, Pline l’Ancien et Pindare. Bien que l’hyperborée soit une terre mythique, on a spéculé au cours des âges sur le fait qu’il s’agit d’un endroit réel sur terre. Cela a conduit à un certain nombre de théories sur son emplacement exact. De plus, des tentatives ont été faites pour relier les Hyperboréens à des peuples réels et historiques.

Le nom « Hyperborea » peut être traduit par « Au-delà du vent du nord », ce qui indique l’endroit où les Grecs anciens pensaient que cette terre était située. Selon la mythologie grecque, le vent du nord, personnifié par le dieu Borée, vivait en Thrace. Par conséquent, l’hyperborea serait logiquement placée au nord de la Thrace. Cependant, Hyperborea était l’une des terrae incognitae (latin pour « terres inconnues ») des anciens Grecs et Romains. Il s’agissait de régions qui n’ont été ni cartographiées ni documentées. En d’autres termes, l’hyperbois pourrait très bien être un endroit qui n’existe que dans le mythe. Et beaucoup d’histoires racontées sur l’hyperborea et les hyperboréens sont assez incroyables.

L’hyperbole mentionnée à plusieurs reprises par Hérodote

L’historien grec Hérodote est l’un des écrivains antiques qui mentionne souvent Hyperborée dans son ouvrage. Le soi-disant « père de l’histoire » a écrit sur l’hyperborée dans le livre IV de ses Histoires. Dans une partie de ce livre, Hérodote écrit

« Aristeas, le fils de Caystrobus, qui venait de Proconnesus, a affirmé dans un poème qu’il a visité les Issedones dans un état d’inspiration d’Apollon, qu’au-delà des Issedones vivait une race borgne appelée les Arimaspiens, au-delà d’eux il y a le pays des griffons gardiens de l’or, et au-delà d’eux les Hyperboréens, jusqu’à la mer. Tous ces gens, à partir des Arimaspiens, sauf les Hyperboréens, attaquent constamment leurs voisins ».

Ancienne carte du pôle nord des terres mythiques comprenant le continent central d'Hyperborea. (Abraham Ortelius / Domaine public)

Ancienne carte du pôle nord des terres mythiques comprenant le continent central d’Hyperborea. (Abraham Ortelius / Domaine public )

Hérodote semble sceptique quant à l’existence d’Hyperborée, mais informe néanmoins ses lecteurs que cette terre mythique a été mentionnée par deux des poètes les plus vénérés de la Grèce antique, Hésiode et Homère :

« Aucune des tribus qui y vivent, y compris les Scythes, n’a rien à dire sur les Hyperboréens. Peut-être que les Issedones en ont, mais je ne le pense pas, parce que s’ils en avaient, les Scythes auraient aussi des histoires à leur sujet, tout comme ils en ont sur les borgnes. Cependant, Hésiode a mentionné les Hyperboréens, tout comme Homère dans les Epigones (si Homère est bien l’auteur de ce poème) ».

Hérodote souligne ensuite que la plupart des histoires sur l’Hyperborée sont racontées par les habitants de l’île sacrée de Délos, « L’écrasante majorité des histoires sur les Hyperboréens proviennent de Délos ». L’historien poursuit en racontant certaines des histoires sur les Hyperboréens, dans lesquelles Délos, comme on peut s’y attendre, joue un rôle important. L’un d’entre eux, par exemple, concerne la façon dont les objets sacrés étaient transportés d’Hyperborée à Délos :

« Les Deliens disent que les objets sacrés sont attachés à l’intérieur d’un faisceau de pailles de blé et sont transportés des Hyperboréens d’abord vers la Scythie, puis vers l’ouest aussi loin que possible – c’est-à-dire vers l’Adriatique – à travers une chaîne de tribus voisines successives, puis vers le sud jusqu’à Dodone (qui est la première communauté grecque à les recevoir), puis dans le golfe de Malia, où ils passent à Eubée, où ils sont passés de ville en ville jusqu’à Carystus, étape à laquelle Andros est omis, car ce sont les Carystiens qui les emmènent à Tenos, et de Tenos les objets sont acheminés à Délos. C’est donc ainsi que ces objets sacrés sont censés atteindre Délos ».

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L’histoire suivante, fournie par Hérodote, explique pourquoi les objets sacrés ont été livrés de cette manière. Selon l’historien, la première fois que les objets sacrés ont été envoyés à Délos, ils ont été portés par deux femmes hyperboréennes, Hyperoche et Laodice (selon les Deliens). Les femmes étaient accompagnées de cinq hommes hyperboréens qui les protégeaient et leur servaient d’escorte. Cependant, ces envoyés ne sont jamais rentrés chez eux, ce qui a fait craindre au reste des Hyperboréens que les personnes qu’ils avaient envoyées pour livrer des objets sacrés ne reviennent pas non plus à l’avenir. C’est pourquoi ils ont conçu la méthode selon laquelle les objets étaient transmis d’un groupe de personnes à un autre, jusqu’à leur arrivée à Délos.

Hérodote affirme qu’Héroche et Laodice ont accompli leur mission, et sont restés à Délos, plutôt que de rentrer chez eux. Après leur mort, les femmes ont été vénérées par les Deliens et commémorées dans un rituel spécial :

« Aujourd’hui, la mort des jeunes femmes venues des Hyperboréens est commémorée sur Délos par un rituel de coupe de cheveux effectué par les filles et les garçons de l’île. Avant leur mariage, les filles coupent une mèche de cheveux, l’enroulent autour d’un fuseau et la mettent sur la tombe (qui se trouve à l’intérieur du sanctuaire d’Artémis, à gauche quand on y entre, et un olivier a poussé par-dessus), et les garçons de Delos enroulent une partie de leurs cheveux autour d’une brindille et la mettent également sur la tombe. C’est ainsi que ces femmes hyperboréennes sont vénérées par les habitants de Délos ».

La dernière histoire d’Hérodote sur les Hyperboréens est celle d’Arge et d’Opis, un couple de femmes qui ont également voyagé d’Hyperborée à Délos. Les femmes auraient fait le voyage avant Hyperoche et Laodice, mais dans un but différent. Arge et Opis se sont rendues sur l’île pour rendre hommage à Eileithyia, la déesse grecque de l’accouchement, en échange d’un accouchement rapide et facile.

D’après Hérodote, les Deliens ont affirmé que les deux femmes étaient accompagnées par les dieux eux-mêmes et qu’elles avaient reçu des honneurs différents lorsqu’elles sont venues à Délos. Les femmes de l’île mendiaient des cadeaux pour Arge et Opis, tout en appelant les deux par leur nom dans les paroles de l’hymne composé par Olen de Lycie en leur honneur. Cette pratique s’est étendue de Délos aux autres îles de la mer Égée et à l’Ionie. Tout comme Hyperoche et Laodice, les tombes d’Arge et d’Opis se trouvent également sur l’île : « Leur tombe est située derrière le terrain du sanctuaire d’Artémis, face à l’est, juste à côté de la salle de banquet des Céans. »

Tête d'Hérodote, le

Tête d’Hérodote, le « père de l’histoire » qui a le plus écrit sur Hyperborée. (© Marie-Lan Nguyen / Domaine public )

Avant de terminer sa discussion sur l’hyperborée, Hérodote mentionne au passage un personnage appelé Abaris. Comme l’historien dit qu’il n’allait pas répéter l’histoire d’Abaris, on peut supposer que les lecteurs d’Hérodote connaissaient bien ce conte. En tout cas, nous apprenons d’Hérodote que cet Abaris était considéré comme un Hyperboréen, et qu’il « portait une flèche tout autour du monde sans rien manger ». Hérodote termine cette section par une suggestion ludique sur les personnes vivant au-delà du vent du sud : « Mais s’il y a des Hyperboréens, il devrait aussi y avoir des Hyperénotiens, des personnes vivant au-delà du vent du sud.

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Pline l’Ancien et l’Hyperborea

Bien qu’Hérodote fournisse plusieurs histoires liées aux Hyperboréens, il ne parle pas beaucoup de l’Hyperborée elle-même, à part son emplacement général. Il faut donc s’appuyer sur d’autres sources anciennes pour combler les lacunes laissées par Hérodote. L’une de ces sources est l’Histoire naturelle, écrite par Pline l’Ancien, le naturaliste et philosophe romain. Pline mentionne les Hyperboréens dans le livre IV de son œuvre, et commence par la localisation générale de l’Hyperborée :

« Le long de la [Black Sea] côte [of Europe]jusqu’au fleuve Tanais [known today as the Don]Les Mæotæ, dont le lac tire son nom, et le dernier de tous, à l’arrière, l’Arimaspi, sont les Mæotæ. Nous arrivons ensuite aux montagnes de Riphæan, et à la région connue sous le nom de Pterophoros, en raison de la chute perpétuelle de neige qui s’y trouve, dont les flocons ressemblent à des plumes ; une partie du monde qui a été condamnée par le décret de la nature à se trouver immergée dans une obscurité épaisse, adaptée à rien d’autre que la génération du froid, et à être l’asile des souffles glaciaux des vents du nord.

Derrière ces montagnes, et au-delà de la région des vents du nord, il y a, si l’on veut bien le croire, une race heureuse, connue sous le nom d’Hyperborei ».

Pline l'Ancien de Rome qui a également beaucoup écrit sur l'hyperbole (Wolfgang Sauber / CC BY-SA 3.0)

Pline l’Ancien de Rome qui a également beaucoup écrit sur l’hyperbole (Wolfgang Sauber / CC BY-SA 3.0 )

Comme Hérodote avant lui, Pline semble exprimer ses doutes sur l’existence des Hyperboréens. Cependant, contrairement à l’historien grec, Pline ne va pas directement dans les histoires hyperboréennes liées à Delphes. (Soit dit en passant, l’histoire des Hyperboréens envoyant des objets sacrés à Délos par l’intermédiaire de tribus voisines se trouve à la fin du récit de Pline sur l’Hyperborée). A la place, Pline fournit à ses lecteurs plus de détails sur l’Hyperborée elle-même :

« A cet endroit sont censées se trouver les charnières sur lesquelles le monde tourne, et les limites extrêmes des révolutions des étoiles. Ici, nous trouvons la lumière pendant six mois ensemble, donnée par le Soleil en un jour continu, qui ne se cache cependant pas, comme l’affirment certains ignorants, de l’équinoxe de printemps à l’automne. Au contraire, pour ces gens, il n’y a qu’un seul lever du soleil pour l’année, et cela au solstice d’été, et un seul coucher, au solstice d’hiver. Cette région, réchauffée par les rayons du soleil, est d’une température des plus agréables, et exempte de tout souffle nocif ».

Pline poursuit son récit avec des informations sur les Hyperboréens eux-mêmes. En plus de faire référence aux Hyperboréens, « une race qui vit jusqu’à un âge extrêmement avancé », Pline a également écrit ce qui suit :

« Les indigènes habitent dans les bois et les bosquets ; les dieux reçoivent leur culte individuellement et en groupe, tandis que toute discorde et toute maladie sont des choses totalement inconnues. La mort ne leur arrive que lorsqu’ils sont rassasiés de vie ; après une carrière de festins, dans une vieillesse rassasiée de tous les luxes, ils sautent d’un certain rocher dans la mer ; et c’est ce qu’ils considèrent comme le mode le plus souhaitable de mettre fin à l’existence ».

D’après les travaux de Pline, il est clair que même dans l’Antiquité, la localisation exacte d’Hyperborée était une énigme. Plusieurs hypothèses concurrentes sur la localisation réelle d’Hyperborée sont mentionnées par l’écrivain romain. Par exemple, Pline mentionne que certains écrivains de l’Antiquité prétendaient que l’hyperboîte était située à la limite des rivages de l’Asie. Ces écrivains affirmaient qu’un peuple appelé les Attacori, qui ressemble aux Hyperboréens, vivait dans cette région, qui présente des conditions très similaires à celles d’Hyperborea. D’autres écrivains ont affirmé que la région se trouve « à mi-chemin entre les deux soleils, à l’endroit où elle se couche aux Antipodes et se lève vers nous ». Pline écarte cette hypothèse, considérant « la vaste étendue de mer qui y intervient ». Une troisième hypothèse affirme que l’Hyperborée est située « nulle part ailleurs que sous un jour qui dure six mois », et que les Hyperboréens sèment le matin, récoltent à midi, cueillent les fruits des arbres au coucher du soleil, et se cachent dans des grottes la nuit.

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Buste du poète lyrique romain Pindare dont les poèmes mentionnent Hyperborée (Stas Kozlovsky / CC BY-SA 3.0)

Buste du poète lyrique romain Pindare dont les poèmes mentionnent Hyperborée (Stas Kozlovsky / CC BY-SA 3.0 )

Autres discussions sur l’hyperbole

L’hyperborea est également mentionnée dans les œuvres des poètes anciens. Ces œuvres poétiques nous fournissent plus d’informations sur cette terre mythique. Les Hyperboréens, par exemple, apparaissent dans l’Ode Olympienne III de Pindare. Dans son poème, Pindare affirme qu’Héraclès s’était rendu à l’hyperborée pour obtenir un olivier de ses habitants. Le héros a supplié pour que l’arbre « fasse de l’ombre pour tous les hommes, et pour les actes courageux des esprits valeureux, une couronne ». Dans un autre poème, l’Ode X de la Pythie, Pindare situe le massacre de Méduse par Persée en hyperborea, et décrit la région comme un lieu de grand bonheur :

« La Muse n’est pas absente de leurs coutumes ; tout autour tourbillonnent les danses des filles, les accords bruyants de la lyre et les cris des flûtes. Elles courent leurs cheveux avec des branches de laurier dorées et se délectent avec joie. Aucune maladie ou vieillesse ruineuse ne se mêle à cette race sacrée ».

Hérodote, Pline l’Ancien et Pindare ne sont pas les seuls auteurs anciens qui ont écrit sur l’hyperborea. Parmi les autres personnages connus qui mentionnent cette région mythique, citons Pausanias, Diodorus Siculus, Ovide et Strabon.

La grande quantité de travaux écrits sur Hyperborea par ces anciens auteurs montre qu’il y avait une grande fascination pour cette terre. En fait, cette fascination a survécu jusqu’à nos jours, car certains ont cherché à identifier l’emplacement de l’hyperborée, ce qui pourrait aider à prouver son existence. Néanmoins, il n’y a toujours pas de consensus sur l’emplacement de l’hyperboîte, en supposant que ce paradis existe.

Image du haut : Borée, dieu grec du vent du nord, qui est fortement lié à la terre mythique d’Hyperborea, enlevant Oreithyia. Source : Giovanni Francesco Romanelli / Domaine public .

Par Wu Mingren

Références

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Hérodote, Les Histoires

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[Svarlien, D. A. (trans.), 1990. Pindar’s Olympian Odes .]

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Pindar, Odes pythiennes [Online]

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[Bostock, J., Riley, H. T. (trans.), 1917-32. Pliny the Elder’s Natural History .]

Disponible à l’adresse suivante : http://www.perseus.tufts.edu/hopper/text?doc=Perseus:text:1999.02.0137

Prof. Geller, 2016. Hyperborea. [Online]Disponible à l’adresse suivante : https://mythology.net/greek/mortals/hyperborea/

Les éditeurs de l’Encyclopaedia Britannica, 2007. Hyperboréen. [Online]Disponible à l’adresse suivante : https://www.britannica.com/topic/Hyperborean

thedelphiguide.com, 2020. Hyperborea. [Online]Disponible à l’adresse suivante : https://thedelphiguide.com/hyperborea/

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