Pourquoi y a-t-il 365 jours dans une année ? Organiser les dates avec un calendrier égyptien ancien

Le calendrier est l’une des inventions les plus importantes de l’humanité. Les calendriers ont permis aux sociétés d’organiser le temps à des fins religieuses, sociales, économiques et administratives. Le calendrier, ou plutôt deux ensembles de calendriers, ont été inventés par les anciens Egyptiens. L’un d’eux était un calendrier lunaire, qui était principalement utilisé pour l’organisation de fêtes religieuses.

L’autre était un calendrier solaire, qui était utilisé à des fins administratives et dans la vie quotidienne des anciens Egyptiens. Le calendrier solaire des anciens Égyptiens est le premier calendrier connu à avoir 365 jours dans l’année, il est donc le précurseur du calendrier grégorien utilisé aujourd’hui.

Un calendrier lunaire d’abord

Bien que cela fasse encore l’objet d’un débat, on suppose que le calendrier de l’Égypte ancienne était déjà utilisé il y a environ 5000 ans. C’était un calendrier lunaire, et il a été utilisé à toutes fins jusqu’à l’invention d’un calendrier solaire. Ce calendrier primitif divisait l’année en 12 mois, la durée de chacun d’eux dépendant du cycle lunaire (normalement 29 ou 30 jours).

Chaque mois commençait avec la nouvelle lune et portait le nom de la grande fête qui y était célébrée. Comme le calendrier lunaire était plus court que le calendrier solaire de 10 ou 11 jours, un 13e mois, également appelé mois intercalaire, était ajouté une fois tous les deux ans, afin de faire coïncider le calendrier avec les saisons agricoles et les fêtes religieuses.

Nout, déesse égyptienne du ciel dans le tombeau de Ramsès VI

Nout, déesse égyptienne du ciel dans le tombeau de Ramsès VI. (Hans Bernhard/ CC BY SA 3.0 )

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Diviser les saisons et ajouter des jours dans une année pour célébrer les dieux

C’est au cours d’une période ultérieure de l’histoire de l’Égypte ancienne qu’un calendrier solaire est entré en service. Ce calendrier divisait l’année en trois saisons qui tournaient autour du cycle agricole : la saison des inondations, la saison des semailles et la saison de l’été. Chacune de ces saisons comprenait à son tour quatre mois.

Les mois égyptiens étaient divisés en trois périodes de dix jours, appelées décennies / décans (ce qui correspond à la semaine de sept jours que nous utilisons aujourd’hui). Les deux derniers jours de chaque décade étaient considérés comme des jours fériés (comme nos week-ends), et les Égyptiens n’étaient pas tenus de travailler. Il en résulte donc un total de 360 jours dans une année.

Calendrier dans le temple de Kom Ombo.

Calendrier dans le temple de Kom Ombo. (Ad Meskens/ CC BY SA 3.0 ) Le calendrier montre les hiéroglyphes pour les jours du quatrième mois de la récolte et du premier jour du déluge. Le hiéroglyphe Peht sur 30 Mes. indique la fin de la saison des récoltes. Les cinq jours épagomènes ne sont pas indiqués.

On ajoutait ensuite cinq jours épagomènes à la fin de chaque année, ce qui donnait 365 jours par an, soit le même nombre de jours (ou presque) que le calendrier grégorien utilisé aujourd’hui dans la plupart des régions du monde. Ces jours époméens étaient utilisés pour célébrer les anniversaires de cinq dieux – Osiris, Horus, Seth, Isis et Nephtys (dans cet ordre), pendant lesquels les Égyptiens n’étaient pas censés travailler.

Ces cinq jours ont été ajoutés pour que le calendrier solaire et l’année astronomique soient alignés. Il a été suggéré que l’adoption du calendrier solaire était destinée à fournir une division plus précise des années à des fins administratives.

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Fermier labourant.

Fermier labourant. ( Domaine public ) Les anciens Égyptiens avaient des « vacances » non-travaillées à l’occasion de l’anniversaire de cinq dieux – Osiris, Horus, Seth, Isis et Nephtys.

Pas de jour intercalaire dans les calendriers de l’Égypte ancienne

Néanmoins, il semble que les anciens Égyptiens n’avaient pas le concept de « jour intercalaire » que nous connaissons aujourd’hui. Cela signifiait que le calendrier solaire de l’Égypte ancienne manquait un quart de jour chaque année, ce qui le faisait glisser lentement de sa position correcte. Ainsi, 1461 années solaires égyptiennes (connues sous le nom de cycle gothique) étaient nécessaires pour que le calendrier retrouve sa position de départ. Une tentative a été faite pour corriger ce problème au cours du 3e siècle avant J.-C.

Dans le décret de Canopus de 239 avant J.-C., le pharaon ptolémaïque Ptolémée III a tenté d’ajouter un sixième jour épagomène à la fin de l’année solaire. Ce jour était destiné à honorer le pharaon et sa femme en tant que dieux. Ce projet fut cependant rapidement abandonné, car il se heurta à la résistance des prêtres égyptiens conservateurs. Néanmoins, un « jour bissextile » a finalement été mis en place après la conquête romaine de l’Égypte en 30 av.

Pièce d'or représentant Ptolémée III émise par Ptolémée IV en l'honneur de son père déifié

Pièce d’or représentant Ptolémée III émise par Ptolémée IV en l’honneur de son père déifié. Ptolémée III a essayé d’ajouter un jour supplémentaire dans l’année pour que les Égyptiens honorent le pharaon et sa femme en tant que dieux.

Le calendrier grégorien et la perte de 11 jours en Grande-Bretagne

En bref, l’ancien calendrier solaire égyptien a été une contribution très importante pour l’humanité, car il est le précurseur du calendrier grégorien qui est actuellement le calendrier le plus utilisé dans le monde. Bien que ce calendrier présente un certain nombre de caractéristiques reconnaissables aujourd’hui, plusieurs modifications ont dû être apportées au cours des millénaires pour arriver à celui que la plupart des gens utilisent de nos jours.

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Le calendrier grégorien, alias le calendrier occidental ou le calendrier chrétien, a été nommé d’après le pape Grégoire XIII, qui l’a introduit en 1582. Il a pris la place du calendrier julien romain.

Les pays sous domination protestante ont d’abord rejeté le calendrier grégorien en raison de ses liens avec la papauté, qu’ils considéraient comme un complot pour les ramener à l’Église catholique romaine . De même, les pays appartenant à l’Église orthodoxe orientale n’ont pas adopté facilement le calendrier grégorien.

Détail de la tombe du pape Grégoire XIII célébrant l'introduction du calendrier grégorien.

Détail de la tombe du pape Grégoire XIII célébrant l’introduction du calendrier grégorien. ( Domaine public )

Lorsque la Grande-Bretagne et ses territoires sont finalement passés du calendrier julien au calendrier grégorien en 1752, il a fallu aligner le calendrier utilisé en Angleterre sur le reste de l’Europe. Il a donc été décidé que le 2 septembre 1752 (mercredi) serait suivi du 14 septembre 1752 (jeudi), ce qui a entraîné une perte de 11 jours.

Ce changement de calendrier aurait entraîné des troubles civils et des émeutes en Angleterre ; cependant, la plupart des historiens pensent aujourd’hui que ces émeutes n’ont pas eu lieu du tout ou qu’elles ont été grossièrement exagérées.

Image du haut : Exemple d’un calendrier ancien. Les anciens Égyptiens ont créé un calendrier avec 365 jours dans l’année. Source : Licence Pixabay

Par Wu Mingren

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